bannerbannerbanner
Во власти чудовища

Мика Ртуть
Во власти чудовища

– Раз-два-три-четыре-пять, будешь ты меня искать…

Железные каблучки звонко стучали по плиточной мостовой, распугивая шуршащих в мусорных баках мышей. Тина сжимала в ладони небольшой предмет, продажа которого обеспечит ее деньгами на ближайшие три недели. Негусто, зато и достался он ей легко, почти играючи. Влезть в хранилище семьи Хоуп оказалось на удивление просто, магическая защита стояла совсем плевая, а самоуверенные аристократы не потрудились даже решетки на окна поставить. Пф…

Через день она навестит господина Хоупа, чтобы утешить и выслушать очередную гневную волну, направленную на бездействие полиции, которая уже год не может поймать магического вора! Какой гад! А потом она бросит господина Хоупа по какому-нибудь незначительному поводу… Сразу расставаться со щедрым любовником совершенно не хотелось. Тем более что интимной близости между ними не было. Господину Хоупу было восемьдесят шесть лет, и все, что он хотел от молодой и красивой девушки, – это поговорить да приватных танцев. Старичок был еще тот эстет.

Тина улыбнулась и тут же нахмурила брови. Впереди небольшая площадь в кольце заброшенных зданий, где жили цыгане. Путь через нее опасен, но Тина всегда здесь ходила, сокращая дорогу к центру города. Местные обитатели ее не трогали, у них был договор. Тина платила, ее не замечали.

На площади шел бой. Или драка. Или просто убийство…

Она сняла туфли, укрывшись в тени здания, осторожно подбежала к углу и выглянула. В серых туманных сумерках кого-то убивали. Только бы не ее заказчика! Хотя нет, не он. Мужчина, которого уже повалили на землю и методично обрабатывали железными прутами пятеро парней, не был коренастым лысым толстячком. Вокруг в живописных позах валялись трупы. Один, два, три, четыре, пятый истекал кровью и тоже был не жилец. Тина отметила, что нападающие, как один, одеты в черные костюмы, у всех завязаны платками лица, все в кожаных перчатках и высоких ботинках. Профи. Но не из гильдии убийц, в гильдии не ходят командами по десять человек. Кто же тогда убитый, если его смогли завалить только ценой таких жертв?

Спустя несколько минут один из нападавших что-то сказал, все побросали пруты, подхватили убитых и растворились в тумане, будто их здесь никогда и не было. Тина выждала, обулась и смело шагнула на площадь, стараясь как можно быстрее перебежать открытое место. Проходя мимо убитого, она замедлила шаг, подумав, что стоит пошарить по карманам, пока не набежали другие желающие. Одежда на типе приличная, да и на расшибленных в кровь пальцах темнеют перстни с едва различимым золотистым ореолом. Непростые перстенечки…

Тина присела возле мертвеца. Лицо разбито, над глазом глубокий порез, единственное, что не было покрыто кровью и ссадинами, это нос. Тонкий, с небольшой горбинкой, породистый. Судя по одежде, далеко не бедняк. И темно-коричневые волосы чистые, волнистые, длиной по плечи. Интересно, что его привело в цыганский район? И кто он такой? Да толку гадать, этого уже никто не узнает, через час голый труп будет разделан и скормлен полудиким псам. Цыганам не нужна полиция в их вотчине. Нет человека – нет проблем.

Тина внимательно изучала украшения. Магические, а значит, дорогие и опасные. Но она сумеет снять все, кроме железного перстня с головой барса вместо камня. Там была магия, завязанная на владельца. Девушка сконцентрировала силу на кончиках пальцев, осторожно коснулась перстня с рубином и едва не заорала, когда окровавленная ладонь сжалась на ее запястье. Тина дернулась, но не успела, магическая петля уже обвила руку. Маг! Да чтоб тебя!

– Снять не сможешь, придется руку рубить. А для воровки руки очень важны, да? – закашлялся маг, выплевывая сгустки крови. – Вытащи меня отсюда, и я забуду о попытке ограбления.

– Ты сдохнешь через минуту, и твоя магия сойдет на нет, – прошипела Тина.

– Моя? Нет… утянет тебя следом, воровка.

Он посмотрел на нее и улыбнулся разбитыми губами. От этой улыбки захотелось забиться в щель или бежать без оглядки.

– Решай. Или ты вытаскиваешь меня, и я тебя отпускаю, или уходим за грань вместе.

– Соглашайся, чаюри, – раздался сзади голос старой Сэйры. – Убери желтоглазого отсюда, иначе быть большой беде.

Тина присмотрелась к глазам мага. Желтый топаз в обрамлении густой тьмы. Необычный цвет, и она слышала что-то о людях с такими глазами… Но что? Страх напрочь выбил из мозга желание вспоминать.

– Плохой человек. Очень плохой человек, – поцокала языком старая цыганка. – Вместо сердца бездну носит в груди.

– И как, по-твоему, я должна его отсюда убрать? – вызверилась Тина. – На собственном горбу вынести? И что мне с ним делать? Он же сдыхает!

Словно в подтверждение ее слов взгляд мага потускнел.

– Эй, только не умирай! Я не хочу за грань, чтоб тебя шакалы сожрали!

Магическая петля угрожающе затянулась на запястье, обжигая кожу. Дерьмо! Если он сдохнет и демоны заберут его душу (все знают, что души магов прокляты с рождения), то Тину они заберут на закуску!

– Кибитку дадите?

Маг чуть заметно улыбнулся и все же потерял сознание. Видно, держался из последних сил, стягивал раны остатками магии, ждал, когда девушка согласится. Дождался. Теперь можно и расслабиться. Дрянь!

За кибитку и лошадь пришлось отдать украденный у Хоупов артефакт. Зато цыганский барон выделил Тине двух дюжих парней в помощь, они и занесли раненого в ее квартирку в тихом квартале рядом с деловым центром города.

* * *

– Не дотрагивайся до меня, воровка.

Тина вздрогнула и отошла от кровати.

– Я просто хотела снять с тебя одежду и помыть.

– Давно не видела голого мужика в своей постели?

– Было бы на что смотреть, – буркнула девушка и зло добавила: – Когда ты планируешь убраться из моего дома?

– Завтра.

Как же! Избитый, весь в крови, даже не понять, есть открытые раны или затянул магией, а хорохорится. А сам самостоятельно даже шевелиться не может, похоже, что ноги сломаны. Ну и демоны с ним! Хочет валяться грязным, пусть валяется!

– Сними с меня петлю. – Тина выставила руку.

– Завтра.

Ему было тяжело говорить, но он держался, не уходил в небытие. А может, боялся?

– Баночку подать?

– Тебе так не терпится взяться за мой член?

– Да иди ты! Обмочишь постель, заставлю возместить стоимость матраса.

– Я заплачу. За все… заплачу. Не волнуйся.

Стало даже как-то обидно, будто она ради денег… Она не ради них! А потому что самой жить хочется.

– Возместишь стоимость кибитки, и будем в расчете.

– Знал бы Хоуп, что купили за его артефакт, удар бы получил. Он обошелся ему в пять скаковых лошадей.

Тина похолодела. Откуда? Откуда он знает про артефакт? Ведь без сознания лежал, когда она рассчитывалась с бароном!

– Откуда знаешь?

– Я такие вещи чувствую. Уйди, я спать хочу.

Тина от такой наглости опешила. Уйти? Ей? Из собственной квартиры?

– Не бойся, воровка, не сдохну. Утром придешь. Поди вон!

Петля обожгла запястье. Тина, зашипев от боли, вышла из комнаты, проклиная себя за жадность, а мага за его склочный характер. Нет, ну вот как можно быть такой сволочью, чтобы, даже стоя одной ногой за гранью, суметь заставить себя ненавидеть?

Лечь пришлось в кухне на маленьком диванчике, потому что в единственной комнате на единственной кровати спал незнакомый мужчина. Точно придется менять матрас, а лучше сразу кровать заменить!

Но если отбросить в сторону злость и разочарование, то стоит признать – мужик он интересный, чувствуется в нем звериная сила, уверенность и здоровая наглость. С таким было бы любопытно встретиться в другом месте. А может, даже и провести пару приятных ночей… Но он маг, а она ворует магические штучки. Соперники. Да и вообще, глупые мысли.

Спала Тина плохо, постоянно прислушивалась к звукам, не отдал ли там концы ее временный постоялец? Не отдал. Жаль. К утру Тина так измучилась на узком деревянном диванчике, что готова была сама придушить мага, и будь что будет!

– Отнеси это на улицу Блудливой Девственницы в бордель «Три орешка», отдай мадам.

Поднять поломанную руку маг не смог, пришлось наклониться, чтобы взять из пальцев перстень, тот самый, с головой барса. Их взгляды встретились. При утреннем свете глаза мужчины казались прозрачными, янтарными, а в глубине черного зрачка мерцала искра. Магия.

Силен. Очень силен. Да кто же ты такой?

– Южная кровь? – спросила Тина, выпрямляясь и чувствуя необъяснимое стеснение, будто подсмотрела что-то запретное.

– Почему так решила?

– Слишком густые ресницы.

– Отнеси кольцо, и мы больше не увидимся, если только ты не залезешь в мой дом, воровка.

– Сними петлю, – сделала Тина еще одну попытку.

– После того, как выполнишь условие.

– Знаешь, о чем я жалею? – Девушка склонилась над мужчиной, почти касаясь губами его уха. – Что тебя не убили сразу!

– Врешь, ты всю ночь думала, как бы это было, если бы я остался здесь еще на пару ночей. Ты представляла, каково оказаться подо мной, стонать мое имя, умолять, чтобы я тебя взял.

Тина покрутила в руке перстень, многозначительно посмотрела в окно.

– Да, жаль, что ты не сдох.

Тина отнесла кольцо, как он велел, и, когда вернулась с работы, мага в ее квартире не было. На столе лежал перстень с рубином, тот самый, из-за которого она и влипла в неприятности. Оплата за услугу.

– Сволочь! – прошипела Тина и со злостью запустила перстнем в стену. – Гад! Чтоб тебя разорвало!

Она поднесла к глазам руку. Петля никуда не делась, и теперь ее жизнь была связана с жизнью поганого мага! Мага, имя которого она не знает и которого, судя по всему, многие желают прихлопнуть. И Тина прекрасно понимала почему!

Глава 1. В поисках мага

– Тина, ты огрыхла? Я просил артефакт Хоупа, а не это…

 

Тан бросил на весы злополучный перстень с рубином.

– Это же перстень выпускника академии, его продать будет очень сложно, нужно клеймо травить. Сто единиц.

– Это ты огрых! Сто единиц за магический перстень! Да в него можно засунуть пять заклинаний защитных.

– Он полностью разряжен и не факт, что примет чужую магию. Так что беру по весу золота и камня. Не хочешь, не уговариваю.

Скупщик краденого пожал плечами и отпил чай из большой кружки. Он точно знал, что Тина согласится, больше идти ей было не к кому. Кроме Тана и Свича, никто не рискнет связываться с магическими штучками, а Свич уже неделю сидит в «Тихом омуте», тюрьме для простолюдинов. Аристократов сажали в «Весенний сад», и это было пострашнее.

– Ладно, – согласилась Тина, и Тан довольно полез в сейф. – Можешь узнать, кому он принадлежит?

– Попробую.

Через пять минут Тина спрятала в карман деньги, а на стол легла огромная книга.

– Так. – Тан нацепил на нос магические очки. – Смотрим. 17.4.15.V. Год, курс, группа… Ага. Винсент Видари. Открываем страницу сто десять, ищем в перечне… Погиб семь лет назад в поединке чести с неизвестным.

– Похоже, именно этот неизвестный и наградил меня магической петлей.

Тан стянул с носа очки и с прищуром глянул на недовольную девушку.

– Сходи к старухе Мирте. Пусть глянет в шар, во что ты влипла, малышка. Может, пора паковать чемоданы?

Тина согласно кивнула.

– Сейчас и схожу.

– У тебя есть предмет, который он держал в руках? – Девушка отрицательно качнула головой. – Кровь, волос, моча?

– Те, кто его забрал, вычистили дом. Ни следа. Будто он мне привиделся. Даже с перстня сняли остатки ауры и силы.

– Говоришь, янтарные глаза?

Тина кивнула.

– Странно… ни разу не слышал о маге с янтарными глазами. Я разузнаю, а ты будь осторожнее, и это… малышка… – Девушка уже дошла до двери, оглянулась. – Если тебя прижмут, забудь мое имя.

Тина кивнула. Ничего личного. Если прижмут Тана, он сольет все, что знает, чтобы спасти свою шкуру, ибо если из «Тихого омута» можно выйти, то из «Весеннего сада» не выходят даже мертвыми. Тина знает его маленький секрет, как и он – ее. В обычной жизни скупщик краденого, Тан – сын влиятельного вельможи, виконт Танзани, а Тина – служащая в корпорации «Смит и Вайсон», сотрудник отдела продаж, ничем не примечательная серая мышка, коих там множество. Они познакомились на балу в мэрии, между ними случился бурный, но скоротечный роман, после которого они расстались с приятными воспоминаниями друг о друге и без планов на встречу. Каково же было удивление Тины, когда цыганский барон свел их вновь. В этой жизни виконт носил очки, накладную бороду и парик, но Тина его узнала, как и он ее.

Мирта жила рядом в небольшом уютном домике, увитом диким виноградом. Ведьма была так стара, что уже никого не боялась, поэтому дверь не запирала, охрану не держала, да и не нашлось бы вора, рискнувшего ограбить эту зловредную бабку, потому что проклинать Мирта еще не разучилась.

– Я тебя ждала.

Сухенькая маленькая старушка в чепчике и темном льняном платье сидела в кресле, ее ноги накрывал клетчатый плед, на коленях лежали лупа и книга, а в зубах торчала неизменная сигара.

Тина поморщилась: Мирта курила слишком сильные сигары и жутко вонючие.

– Что принесла?

– Деньги.

– Покажи руку.

Тина вытянула руку.

– Ближе.

Пришлось подойти ближе и подсунуть запястье под длинный крючковатый нос. Мирта подслеповато рассматривала невидимую петлю, изредка выпуская через нос дым.

«Похожа на издыхающего дракона», – подумала Тина.

– Ты принесла мою смерть, девочка. – Наконец ведьма оттолкнула от себя руку Тины, и девушка отошла. – Тот, кто тебя поймал, узнает, что я знаю, кто он, и придет меня убивать. – Она захихикала. – Красивый мужчина. Умный. Жестокий. Зверь. Изгнанник. Его предала невеста, и теперь он ненавидит всех женщин. Эх, была бы я моложе, я бы…

– Кто это?

– Я бы ни за что не потеряла такого мужчину. Ни за что! А ты, дура, упустила свой шанс. Но он придет и за тобой… Нет, ты придешь сама к нему. А он будет ждать. Он паук. Он плетет вокруг тебя сеть. И ты в нее попадешь. Да! – Мирта хрипло расхохоталась.

– Да кто он такой? – не выдержала Тина и попятилась от безумной старухи.

– Он смерть! Ужас! Он безликий! И он ждет тебя!

Тина поняла, что большего не добьется, Мирта совершенно выжила из ума. Девушка положила на стол деньги и ушла. Зря только время потеряла.

Она подняла голову и посмотрела на небо. Смеркалось. Как раз открылись заведения в веселом квартале, но народа там еще мало, можно попытаться разузнать о маге у хозяйки борделя, куда она отнесла перстень с головой барса.

Квартал развлечений тянулся от рыночной площади Трех Кур до порта. Сейчас здесь было тихо, лишь изредка проезжали верховые полицейские да спешили на работу девицы легкого поведения, пока ничем не отличающиеся от благовоспитанных горожанок. Солидные господа в котелках бросали на Тину безразличные взгляды, для них она была еще одной из провинциалок, приехавших в веселый квартал за иллюзорным счастьем. Через несколько часов они займут свои места у дверей борделей, за барными стойками, игровыми столами, в букмекерских конторах, на мягких диванчиках элитных заведений. А пока лишь лениво переругивались вышибалы да махали вениками дворники.

В «Трех орешках» было сонно, лениво и спокойно. Тину встретила уставшая дама в сером платье, мывшая окно.

– Закрыто, – буркнула она.

– Я к мадам.

– В кабинете. – Женщина оценивающим взглядом осмотрела Тину. – На работу устраиваться?

Тина проигнорировала вопрос и, решительно пройдя мимо, направилась к знакомой двери. В прошлый раз здесь стоял охранник, он и передал мадам перстень, Тина лишь мельком видела хозяйку заведения в приоткрытую щель. Сегодня же в коридоре было пусто, и девушка толкнула дверь кабинета. Мадам читала какие-то документы, она на мгновение подняла взгляд.

– Принята. Сегодня выходишь на зал.

– Мне не нужна работа, мне нужна информация. – Тина взяла стул и уселась с другой стороны стола. – Я разыскиваю мужчину, и ты можешь мне помочь.

Мадам приподняла выщипанную бровь и откинулась на спинку кресла, подумала пару секунду, затем кивнула своим мыслям, решив, что Тина разыскивает блудного мужа.

– Допустим. Это будет стоить двадцать единиц.

– Десять.

– Двадцать, или не трать мое время. Десятку вперед.

Тина вытащила десятку и припечатала ее к столу, глядя в глаза мадам.

– Три дня назад я принесла тебе перстень. Железный. С головой барса. Я ищу мага, которому он принадлежит. Знаешь об этом что-нибудь?

Мадам вытянула из-под ее ладони десятку, сунула в вырез платья и только после этого ответила:

– Маг мне достался по наследству от предыдущей хозяйки. В глаза его никогда не видела. Все, что мне нужно сделать, если ко мне попадет перстень с головой барса, отправить его с посыльным по определенному адресу.

– По какому?

– Десятка.

Тина отдала деньги, которые тут же исчезли следом за первой бумажкой.

– «Весенний сад», – мадам усмехнулась. – Сходи в канцелярию тюрьмы, может, тебе там больше расскажут.

Вот дерьмо! Только зря потратила деньги и время!

Дома ее ждал сюрприз. Букет ромашек в вазе на столе и записка.

– Спасибо за ведьму, воровка, – прочла вслух Тина. – Сука!

Стало жалко старую ведьму, хотя за ней и водились грешки – темные ритуалы, порчи и проклятия – но смерти старухе она не желала. Девушка схватила букет и вышвырнула его в окно. Гад! Сволочь! Хрен собачий! Чтоб… Тина прикусила язык, глянула на руку: смерть мага означала и ее кончину. Но пожелать, чтобы у него не стояло, она могла! И от души пожелала!

Всю ночь Тина крутилась, вставала, пила воду, бродила по комнате, смотрела в окно и думала. Снять привязку мага мог только более сильный маг. А более сильные маги у нас где? Правильно, в академии магии. Но прийти туда просто с улицы не получится, а значит, следует попасть на выпускной бал, который будет через… пять дней, и куда съезжалось все местное высшее общество, даже император посещал выпускной в академии, где когда-то учился его отец.

Рабочий день шел к концу, когда у стола Тины остановилась секретарша начальника их отдела.

– Господин Крут просил сегодня задержаться после работы и закончить отчеты за прошлый месяц.

– Хорошо, – кивнула Тина, не показывая удивление.

К восьми вечера она закончила отчет, аккуратно сколола его скрепкой и понесла в кабинет господина Крута, который что-то тоже решил сегодня задержаться. Перед дверью поправила белый воротничок строгого серого платья, пробежала кончиками пальцев по прическе, чтобы ни один волосок не выбился из тугого пучка, и только после этого постучала.

– Входите, Тина.

Господин Крут сидел за столом и смотрел на Тину поверх тонкой золотой оправы. Девушка оценила и его костюм, и запонки с сапфирами, и булавку в галстуке. В уме тут же сложилась стоимость. А если сюда добавить его личное состояние, титул и поместье, то интерес сразу возрастал в несколько раз. Импозантный мужчина сорока шести лет. Возраст выдавала легкая седина на висках. Информация сама всплыла в голове. Среднего роста, спортивен, женат, имеет трех дочерей, но семья живет за городом, дети учатся в пансионате, жену никто в глаза не видел. Говорят, что господин Крут собирает табакерки, и среди его коллекции есть несколько очень редких и дорогих экземпляров.

– Положите отчет на стол.

Тина так и сделала и нерешительно замерла у стола, не поднимая глаз от пола.

– Как ваши дела, Тина? – доброжелательно поинтересовался Крут.

А вот это странно, раньше он ее вообще не замечал, а тут вдруг интерес.

– Все хорошо, спасибо.

– Вы ведь не замужем?

– Нет. – Тина заставила себя смутиться.

– И хорошо. Нам прислали два пригласительных на выпускной бал в академию, но господа Смит и Вайсон уже давно не посещают такие мероприятия.

Еще бы, этим стариканам, наверное, лет по сто, их корпорацией давно уже управляют внуки.

– Каждый год на бал ходят представители разных отделов, в этом году пригласительные отдали нам, и я решил, что ты достойна составить мне компанию.

Тина прикусила изнутри щеку, чтобы не рассмеяться: все же Богиня ее любит! Удача сама идет в руки! Она попадет в академию, а там все будет зависеть только от ее умения и обаяния. Она найдет мага и избавится от петли на руке!

– Спасибо, господин Крут! – Тина изо всех сил захлопала ресницами. – Я так горжусь, что вы выбрали меня!

– Гордись, дорогая, – снисходительно ухмыльнулся Крут. – В день бала можешь на работу не выходить. Прихорошись. Я заеду за тобой в семь часов вечера.

Глава 2. Меж двух огней

До бала Тина навела справки и выяснила, что ей смогут помочь три «академика», причем двое из них были старцами с именами, регалиями и таким послужным списком, что сами не помнили о полученных наградах, а вот третий – молодой и перспективный маг, но уже магистр, декан факультета преобразований. Он еще не был заласкан советом магов и вечно нуждался в деньгах, поэтому Тина приняла решение договариваться в первую очередь с ним.

Сидя в партере рядом с довольным Крутом, она вполуха слушала выступление оркестра, гадая, кто именно из сидящих в первом ряду магов носит имя Альфонсо Мегг.

– Ты знакома с императором, Тиночка? – склонился к ее уху Крут и словно невзначай положил руку на колено. – Хочешь, проведу тебя в императорский зал? Это большая честь для такой, как ты, поздороваться с самим императором. Ты прехорошенькая, может, он тебя отметит?

Ладонь скользила по шелку платья, и Тина едва сдерживалась, чтобы не сбросить ее с колена.

– Ах, это было бы замечательно! – благодарно прошептала она и смущенно улыбнулась. – Вы знакомы с императором?

– Имел честь быть представленным, – рука сжала бедро.

К счастью, концерт закончился, Тина вскочила на ноги и восторженно захлопала.

– Красивый браслет. – Крут предложил ей руку, и они неторопливо направились в бальный зал. – Кавалер подарил?

– Наследство от бабушки.

Правда, бабушка была не Тинина, но какое это имеет значение? Документы на браслет были в полном порядке. Тан свое дело знал.

– Любишь украшения с секретом?

– Я люблю разгадывать загадки, а артефакты мне всегда казались головоломками. Поди угадай, что спрятано за той или иной вещицей.

Крут одобрительно усмехнулся, но развивать тему не стал.

Тина не была магом, таких, как она, называли «глушителями», она могла поглощать некоторые виды магии, могла ее видеть, но не умела оперировать силой. Зато она много училась и много знала, поэтому понимала, что сегодня здесь будет толпа магов, которые смогут увидеть петлю на ее руке. Пришлось прятать за широким браслетом-артефактом. Сильный артефакт скрыл петлю проклятого мага, перекрывая ее своей магией. Браслет мог защитить хозяйку от порчи, но не это в свое время привлекло к нему внимание воровки. При помощи артефакта можно было чуть-чуть усилить интерес к себе, вызвать симпатию. Самую малость, но больше Тине обычно и не нужно было.

 

– Я тебя покину, есть дела, – увидев у столов с угощением знакомого, сообщил Крут и сжал девичью ладонь. – Но не волнуйся, когда начнутся танцы, я вернусь, и домой поедем вместе. Я хочу показать тебе свою городскую квартиру, у меня есть очень любопытные артефакты, тебе понравится.

А вот это был намек, слишком откровенный намек. Тина смущенно улыбнулась и направилась в противоположную от накрытых столов сторону. К кучке весело щебечущих выпускниц факультета целителей в зеленых шелковых мантиях и с бокалами в руках. Девушки обступили круглый стол и о чем-то болтали, периодически громко хохоча и привлекая к себе внимание гостей. Целители были единственным факультетом, на который принимали девушек, поэтому вниманием они обделены сегодня не будут.

– Дамы, – весело начала она, подойдя ближе. – Примите мои поздравления. И подскажите, который из этих величественных стариков мэтр Мегг?

Тина кивнула на группу магов, что-то оживленно обсуждающих у окна.

Девушки расхохотались.

– Душка Альфонсо тот, который самый молодой, – хихикнула одна из них. – Ему только исполнилось тридцать, и он красавчик.

– Вон тот платиновый блондин, – махнула в сторону магов другая девушка и тут же заговорщицки сообщила: – Но берегитесь, госпожа, сегодня на мэтра открыта охота, и мы все примем в ней участие.

– Желаю вам всем удачи! – Тина взяла с подноса бокал с вином и отсалютовала им. – Пусть победит сильнейшая! Или две, или… три… Мэтр с виду ого-го какой мужчина, – со смехом закончила она, провоцируя девушек на откровенность, и не ошиблась.

– Мэтр, такой… такой… – притворно закатила глаза рыжеволосая худенькая целительница. – Влюбчивый, – тут же хихикнула она. – Но у него есть невеста. Правда, ей еще не исполнилось и шестнадцати, поэтому до ее совершеннолетия мэтр совершенно свободен!

– И что, невесту нельзя подвинуть? – невинно поинтересовалась Тина.

– Постоянно двигают! Только женится он все равно на ней, ибо, – девушка подняла указательный палец к потолку, – она внучка мэтра Авиция.

А мэтр Авиций – глава совета магов.

– Альфонсо помешан на идее о чистоте крови и хочет иметь детей только от потомственной магини.

– Что не мешает ему портить всех остальных, – невинно добавила блондинка с огромными голубыми глазами.

Девушки расхохотались, а Тина, таинственно подмигнув, направилась к окну, делая вид, что ее очень интересует закат.

Она стояла у окна, рассеянно наблюдая за снующими по залу людьми. Вечерние платья, строгие смокинги, блеск драгоценностей, снисходительные улыбки высокомерных аристократов, фальшивые поцелуи… Все как всегда на таких мероприятиях. Крут беседовал с толстым господином, у обоих в руках были бокалы с шампанским, вот к ним присоединился еще один седовласый толстячок, мужчины чокнулись и дружно посмотрели на Тину, Крут что-то сказал, и они рассмеялись. Вот гад! Явно про нее говорит. Девушка сделала вид, что не заметила.

Играла музыка, в центре зала кружились немногочисленные пары, Тина буравила взглядом спину Мегга. Ну же! Обрати внимание на одинокую скучающую девушку.

Ура! Сработало! Маг оглянулся и наконец заметил Тину. Она ему улыбнулась и тут же опустила взгляд в пол.

– Скучаем?

Приятный голос, симпатичное лицо, смеющиеся глаза и самоуверенный взгляд.

– Уже нет. – Тина улыбнулась. – Как поживаете, мэтр Мегг?

– Мы раньше встречались? – Маг поставил на подоконник бокал, с интересом рассматривая девушку.

– Нет, мэтр, но о вас сегодня говорят все женщины, – немного лести не повредит.

– Вот как? – польщенно усмехнулся маг.

– Вы успешны, красивы, талантливы. И, самое главное, холосты.

– И…

– На вас открыта охота, мэтр, – заговорщицки сообщила ему Тина. – Берегитесь!

– А вы, по всей видимости, выступаете в роли загонщицы, прелестная незнакомка? – Альфонсо с удовольствием включился в разговор.

– Ну что вы, мэтр! Я не охотник, я жертва. Вы меня уже поймали. – Тина с удовольствием заметила, как довольно сверкнули глаза мага. – Мое имя…

– Тсс. – Альфонсо легонько коснулся ее губ пальцем. – Не надо имен.

Девушка склонила голову в знак согласия.

– Потанцуем?

Тина с затаенным злорадством заметила, как перекосило гневом породистое лицо Крута. Их взгляды встретились, и Тина, притворившись смущенной, отвела взгляд первая. А вот не стоило оставлять без присмотра свою спутницу! Все знают, что магам не отказывают, потому что маг может быть очень злопамятным.

Они медленно кружились под плавную мелодию. Мегг танцевать умел и явно получал от танца удовольствие, а судя по скользящей по спине руке, которая наконец замерла чуть ниже подобающего ей места, не только от танца.

– Милая, ты ведь не просто так привлекла мое внимание, – шепнул маг ей в ухо. – Я очень чутко реагирую на любое проявление магии в мою сторону, а уж твой артефакт узнал сразу. Так что тебе надо, прекрасная жертва?

Ну что же, придется играть почти честно.

– Люблю умных мужчин, – абсолютно искренне сказала Тина. – У меня есть проблема магического характера, и я жажду от нее избавиться.

– Какая? – моментально стал серьезным маг.

– Петля жизни. Под браслетом.

– Кто ставил?

– Не знаю. – Глаза Тины заполнились слезами. – Десять дней назад я увидела, как на мужчину напали бандиты, они повалили его на землю и избивали. Я закричала, спугнула их и вызвала полицию, а сама попыталась помочь несчастному. А он… он решил, что я его хочу убить, и набросил петлю. А потом приехала полиция и целители, и его увезли. И больше я ничего о нем не слышала!

Тина глубоко вздохнула, голос ее дрожал, будто она едва сдерживает рыдания. Маг сжал сильнее ее ладонь, и девушка благодарно улыбнулась за поддержку.

– Я не сплю ночами, боюсь. Если он умрет, я умру тоже? Я ведь ничего о нем не знаю! Даже не узнаю, если встречу! Его лицо было так избито…

Музыка закончилась, и они, поклонившись друг другу, направились к диванам, маг так и не выпустил руку Тины, и это ее отчего-то слегка смущало. Его рука была теплой, надежной и… Да нет, глупости! Он просто с нею флиртует!

– Вы мне поможете? – Тина прижала к груди кулачок и с надеждой смотрела на задумчивого мага. – Я… отблагодарю.

– Разве я могу бросить в беде такую красотку? Сто единиц и… благодарность, – коварно ухмыльнулся маг.

– Сто единиц? – ахнула Тина. – Но… это так много!

– Император в академии! – громогласно прозвучало под сводами зала, и все дружно оглянулись на дверь.

– Покажи петлю.

Тина сняла браслет и протянула руку магу. Со стороны казалось, что они нежно воркуют, держась за руки. По-видимому, Крут так и подумал, потому что решительно направился в их сторону.

Вот же неприятность! Менять работу Тине не хотелось, она уже привыкла к стабильности, неплохому вознаграждению, и, главное, работа давала ей статус. Но если сейчас она поссорится с Крутом, то неизвестно, как все сложится в будущем, да и будет ли у нее это будущее в корпорации?

– Сильный маг, очень сильный. Я ошибся, назначая цену. За снятие этой петли я возьму не меньше тысячи. – Альфонсо больше не улыбался.

Тина охнула уже непритворно.

– Тысячу? – не поверила она.

– И это дешево, – совершенно серьезно произнес маг. – Вы ведь знаете, что почерк каждого мага уникален? – Тина кивнула. – Я не знаю этого мага, но он определенно сильнее меня, поэтому придется повозиться. До конца вечера у вас будет время подумать. – Он поцеловал Тине руку. – Пойдемте поприветствуем императора.

– Тина, дорогая, я ищу вас. – Крут был сама холодная учтивость. – Император в академии, а я помню о своих обещаниях.

Да чтоб тебя псы пустошей разорвали! Искал он! Ехидно посматривал и пил с такими же самоуверенными напыщенными индюками, а как увидел, что маг нарисовался, прибежал. И как теперь быть?

– Девушка занята, – с вызовом произнес Альфонсо, закрывая собой Тину.

– Тина пришла со мной и со мной уйдет, – не дрогнул перед магом Крут.

– Вы смеете со мной спорить, господин?.. – саркастично поинтересовался маг.

– Крут. Бенедикт Крут к вашим услугам, – чуть заметно улыбнулся Тинин начальник.

– Тот самый? – с интересом тут же уточнил Мегг.

– Надеюсь, других Крутов здесь нет.

Интересно, что за тайну хранит господин Крут? Нужно разузнать, но позже, а пока следует пресечь ссору.

1  2  3  4  5  6  7  8  9  10  11  12  13  14  15  16 
Рейтинг@Mail.ru