Выгодная партия, или Одно проклятье на двоих

Виктория Ом
Выгодная партия, или Одно проклятье на двоих

Глава 1 (не) выгодное предложение

Плохое предчувствие не покидало меня с самого утра. Причина столь надоедливого сопровождения была ясна, но я упорно не хотела её признавать.

Колокольчик, висевший над дверью, мелодично звякнул, оповещая о приходе клиента.

– Доброе утро, – поприветствовала я вошедшего, отрывая взгляд от кассовой книги.

– Доброе утро, Адель! Ты сегодня прекрасна как никогда.

– Не знаю, кто такая Никогда, но сравнивая меня с этой леди, вы не заработаете очков, – стерев улыбку, пожурила я мужчину.

– Твои колкости лишь распаляют мой интерес, – со сладкой улыбкой на лице огорчил меня сир д'Итьер, прямиком направившись к прилавку. – Как я погляжу, ты сегодня одна.

– Вашими стараниями, – процедила я.

Герцог Рендел д'Итьер шесть недель, не пропустив ни одного дня, наведывался в мой магазинчик, чтобы позлить меня. Я пробовала объясниться с ним по-хорошему, как воспитанные люди, но мужчина так ничего и не понял. Хотя, что непонятного во фразе «не приходите сюда и не соблазняйте моих работников»?..

Нанятые в зал девушки по очереди уволились, не выдержав чрезмерной обходительности молодого герцога. Я сама с трудом могла закрыть глаза на красивую внешность Рендела д'Итьера, который одной улыбкой выбивал воздух из лёгких и заставлял руки тянуться за чем-нибудь увесистым, чтобы огреть самоуверенного мужчину. Останавливал титул: герцог был племянником короля, а я по собственному опыту знаю, что те, у кого есть власть и деньги, готовы на что угодно, ради своей драгоценной шкуры.

– Я хотел узнать: могу ли я воспользоваться чёрным ходом? – поинтересовался Рендел, положив одну ладонь на натёртый до блеска деревянный прилавок, который не позволил приблизить ко мне вплотную.

– Ни одна приличная хозяйка не допустит, чтобы её магазин использовали как проходной двор, – возмутилась я, слегка покраснев под прямым взглядом карих глаз.

– Я как воспитанный человек спросил у тебя позволения на это, надеясь на доброе отношение, которое возникло между нами, – чуть ли не промурлыкал герцог.

– Это в какой же момент оно возникло?..

– С первого взгляда, – не растерялся Рендел, потянувшись к моим ладоням, лежащим поверх раскрытого журнала.

– Вынуждена вас разочаровать, – осадила мужчину, ловко убрав руки под прилавок. – Вероятно, вы спутали меня с другой леди… Леди Элис… С Клаудией или Орил. Или с хозяйкой другого магазина. На этой улице целый ряд достойных вашего внимания торговых точек с товарами для дам.

– Я что, единственный мужчина, кого беспокоит вопрос сохранения красоты кожи? – поразился герцог, обежав взглядом пустой зал. На полочках и столиках, игриво отражая свет потолочной люстры, стояли баночки разных форм и цветов. Широкий выбор кремов, тоников и лосьонов привлекал отдыхающих и местных женщин. И одного столичного ловеласа. Уникального в своём роде, как крем с жиром единорога.

– В нашем курортном городке – да. Это вам не столица, где такое в порядке вещей. О вас уже анекдоты слагают местные рыбаки.

– Ну правильно, – фыркнул Рендел, – и выглядят они в тридцать как старики. Только шутить над умными им и остаётся. Так вы меня пропустите, а я вам отплачу за это.

– Деньгами?

– Деньгами. Натурой. И тем, и другим. Для тебя, Адель, мне ничего не жалко.

– Первое – сама заработаю, а от второго откажусь, – и покривила губами от мысли о близости с герцогом.

– Как скажешь, – немного расстроенно выдохнул Рендел, и взгляд его потух. – Готов исполнить любое твоё желание за пропуск через чёрный ход.

– Вы хотите от кого-то скрыться? – усомнилась я, разглядывая никуда не спешащего мужчину.

Рендел открыл было рот, чтобы ответить, но я его остановила, добавив:

– Неважно. Меня это не касается. А от исполнения желания не откажусь, – произнесла последние слова, предвкушая свободу от надоевшего клиента.

– Попался! – победно выкрикнул кто-то под оглушительный звон колокольчика, который не был готов к тому, что дверь резко распахнут.

– Я с тобой не играл… И ничего не крал, чтобы ты меня вздумал ловить, – проворчал Рендел, одарив меня хмурым взглядом – недоволен, что я его задержала на радость победителя, которым оказался…

Я раскрыла рот, признав в новом посетителе принца Анклавии. Не первого или второго, а самого младшего, то есть третьего. По иллюзору1 его показывали чаще остальных представителей королевской семьи. Парень был активным деятелем и принимал участие в благотворительных акциях, но исключительно в тех, которые были близки по духу мужчинам, даже таким молодым, как он: военная промышленность, академии героев, турниры магов, специальный отряд драконоборцев – это и многое другое.

Его высочество Кристофер д'Элар, в отличие от кузена – герцога Рендела д'Итьера, отдал предпочтение удобной и простой одежде, из-за чего не сразу поверилось в точность первого вывода, что это действительно наш принц. Скромность – ещё одна деталь, которая восхищала девушек Анклавии в его королевском высочестве Кристофере.

– Ты украл моё время, а перед этим покой тётушки, которая в свою очередь очень сильно отвлекла моего отца от дел государственной важности, – грозно заявил принц Кристофер, замерев посреди торгового зала.

Несмотря на неброский костюм, смотрелся он подобно статуе на центральной площади столицы. Правда, изображала она его прапрадеда, но сходство было потрясающее, что я невольно погрузилась в воспоминания о главном городе Анклавии.

Следом за членом царствующей династии в магазин зашли два человека в чёрных одеждах: девушка гневным взглядом пронзила спину герцога, не соизволившего повернуться лицом к говорящему с ним принцу, а мужчина молча перевернул табличку на двери, чтобы проходящие мимо люди в окошко с улицы могли прочитать «Закрыто» и воздержаться от захода к нам.

– Не моя вина, что дядя потакает всем капризам моей матери, когда у самого есть законная жена и орава министров. Как он только со всеми справляется?.. – сокрушённо прошептал Рендел, покачав головой.

– Ты мне зубы не заговаривай. Мы возвращаемся в столицу, и ты едешь с нами, – сообщил принц, приблизившись вплотную к кузену, и, схватив за плечо, развернул его к себе лицом.

– Я не могу. Вы отправляйтесь, а я потом…

– Сейчас, – настоял Кристофер, тряхнув Рендела. – Тётушка вся испереживалась из-за твоего долгого отсутствия.

– Я не маленький мальчик, чтобы держать меня подле себя, – возмутился Рендел, вырвавшись из руки Кристофера. – Двадцать седьмой годик как-никак исполнился, – с гордостью заявил герцог, высоко вздёрнув нос.

– Раз ты такой взрослый, отчего не общаешься с матерью и не сообщаешь ей, где ты?

– Общаюсь. Пару дней назад сказал, что хочу отдохнуть от столичной суеты. Этого мало что ли?

– Пару дней назад? – задохнулся принц от возмущения, а щёки его покраснели из-за плохо скрываемого гнева. – Ты два месяца назад ей об этом сказал и исчез!

– Как быстро бежит время, – протянул герцог, состроив скучающую гримасу.

– Хватит разговоров. Давай по-хорошему. Или мне приказать скрутить тебя как преступника? Так хочешь?

Рендел беглым взглядом оценил компанию кузена.

– Откажусь.

– Хорошо. Так бы сразу, – расслабился принц Кристофер и развернулся к выходу, намереваясь покинуть магазин.

– Но и домой ехать отказываюсь. Передай матушке, что я жив-здоров.

Кристофер повернулся вполоборота и, пронзив герцога холодным взглядом, возразил:

– Одними словами она довольна не будет. Я что, тётю не знаю?! Ты должен предстать перед ней, чтобы она лично убедилась в этой истине.

– Но сейчас мне никак нельзя уезжать из Каспина, – с мольбой в голосе настаивал Рендел.

– Почему? – на свою беду поинтересовался принц.

– Я влюблён.

– Ты всегда влюблён.

– В этот раз не так, – парировал Рендел.

– Знаю я эти твои «не так», – фыркнул принц, кивком головы отдав приказ спутнику-мужчине. Тот направился к герцогу с угрожающим видом, что я невольно отступила от прилавка, дабы не задело в случае, если дойдёт до махания кулаками и метания пульсаров.

– Попрошу без рук! – предупредил Рендел, но телохранителя принца это не остановило. Тогда герцог взмахнул рукой, отсекая себя от надоедливого кузена и его людей огненной стеной.

– Попрошу без огня! – очнулась я, испугавшись за товар.

Огонь потух так же быстро, как и разгорелся. Но это не сир д'Итьер одумался, а телохранитель использовал свою магию: помещение окутало сумраком, неприкрытых участков тела коснулась колючая прохлада, запуская неприятные мурашки по телу.

– Тёмный маг, – хмыкнул Рендел. – Стоило ожидать, – и полез за чем-то во внутренний карман сюртука.

– Господа, прошу, перенесите беседу в другое место, – осмелела я и обратилась к посетителям. – Из-за вашей магии у меня весь товар испортится, – добавила, распуская тонкую сеть защитных заклинаний по периметру. Стены, пол, потолок, а с ними и полки с выставленным на продажу товаром украсила тонкая витиеватая вязь, которая светилась золотым светом.

Моё заклинание развеяло сумрак. Телохранитель недовольно цыкнул, вынужденно отступить перед представителем самой сильной магии в нашем мире – солнечной.

– Приношу свои извинения, – адресовал мне принц Кристофер. – Оливер, возмести леди её потери, – приказал он тёмному магу.

– Не надо. Я сам, – остановил телохранителя герцог. – Я виноват, что так всё произошло, мне и платить по счетам. А ещё я обещал Адель помочь в магазине.

 

Последние слова Рендела удивили меня. Я потеряла контроль над магией. Узорчатые письмена вспыхнули и растаяли, словно первая снежинка на горячей ладони. По телу пробежал неприятный зуд: вспыхнул в районе левого локтя, устремился вверх по руке, пересёк спину и замер, достигнув правого плеча. Перед глазами на мгновение потемнело. Я покачнулась и, чтобы не упасть на глазах посетителей, опёрлась о прилавок.

– Каким образом? – озвучил принц интересовавший меня вопрос.

– Продавать косметику, – с умопомрачительной улыбкой заявил герцог Рендел д'Итьер.

– Ты? Продавать косметику? – переспросил принц, чьи брови от изумления взлетели на лоб.

– Не надо, – жестом остановил герцог кузена. – Я в себе уверен. Я справлюсь. И я не из тех мужчин, которые бросают даму сердца в трудной ситуации.

Меня пронзило любопытными взглядами: принца и его сопровождающих внезапно заинтересовала моя персона. Я не знала, что сказать. И надо ли?..

Я посмотрела на Рендела. Он подмигнул мне через плечо и продолжил разговор с принцем:

– Как решим вопрос с персоналом, первым делом отправимся к моей матушке, чтобы успокоить её и объясниться. Адель ещё не готова к такому… Я только-только сделал ей предложение, – он послал многозначительный взгляд в мою сторону. – Она ещё не свыклась со статусом моей невесты, даже кольцо стесняется носить на людях, – чуть ли не хныкнул в конце Рендел, прижав правую ладонь к сердцу и уронив голову на грудь.

– Вы помолвлены? – усомнился принц в правдивости слов кузена.

– Да! – подтвердил Рендел.

Взгляд принца устремился на меня. Я заметила краем глаза непонятные знаки, которые старательно посылал герцог. Он выводил огненные буквы в воздухе так, чтобы их не могли прочесть остальные – только я.

«Любое желание! Выручай!» – вспыхнуло и погасло в воздухе. И как только успела прочитать – сама диву даюсь.

– Д-да… – неуверенно выдала, вернув взгляд к его высочеству.

– Вот видишь! Бедняжка не в состоянии осознать своего счастья, – сокрушался Рендел.

– Он вам заплатил? – ошарашил принц вопросом, не отводя от меня пристального взгляда.

– Д-да…

Кристофер прикрыл глаза, что-то пробурчав неразборчиво под нос и подал знак рукой телохранителю. Тот с непроницаемой маской на лице двинулся к герцогу.

– За-а-а крема! – выпалила я, осознав ошибку с первоначальным ответом. – А вы о чём подумали… ваше высочество? – спросила, раскрасневшись от смущения, и склонила голову, мысленно моля, чтобы мой выкрик не сочли за дерзость. Влезать в семейные дрязги – последнее, что стоит делать, если жить и так осталось немного.

Все замерли. И, кажется, время остановилось.

– Два дня, – выдал принц Кристофер, разрушив гнетущую тишину. – Если не явишься к тёте – пришлю отряд магов.

– Ты, как всегда, любезен, – радостно потёр руки Рендел. – Но Адель ищет людей, проживающих в Каспине.

– Ты меня понял, – коротко ответил принц на неудачную шутку кузена.

– Понял, малец, – с этими словами Рендел схватил в охапку принца, который был младше герцога на пять лет, и принялся ерошить его соломенные волосы, игнорируя протесты Кристофера.

Глава 2 Что желает сердце?

– Избавились наконец-то, – выдохнул герцог, выпроводив кузена с телохранителями за дверь. – Спасибо, что подыграла.

– Теперь-то я больше вас не увижу в своём магазине? – поинтересовалась я.

– Я тебе мешаю?

– Из-за вас уволились все продавцы.

– Хм… Странно. Я был предельно любезен и внимателен к вашим девочкам.

– Именно из-за этого они и уволились.

– Да? – неподдельно удивился Рендел, возвращаясь к прилавку, за которым стояла я. – Женщин не поймёшь: никого не выделяешь – плохо, кого-то выделил – опять плохо. Не знаешь, как и вести себя, чтобы никого не обидеть.

Я ничего не ответила на это, прекрасно зная, что герцог использует любой звук, вырвавшийся из моего рта, чтобы затянуть беседу на часок-другой.

– Не разъясните мне?.. Ну и ладно, сам разберусь, – усмехнулся Рендел. – И начну с маменьки.

Я поджала губы, понимая, что так просто от него не избавлюсь.

– Кристофер обязательно расскажет ей про тебя. Не переживай, она только рада будет. Сама давно мечтает женить меня на той, кто присмотрит за её единственным сыночком после её смерти. Но помирать, конечно, она не намерена, – сообщил Рендел.

– Я правильно понимаю, что вы хотите познакомить меня со своей мамой?

– Это было бы правильно. Пусть увидит, что беспокоится обо мне не стоит, и тогда уж точно перестанет донимать рассказами об очередной дочери подруги, которая хорошо смотрелась бы рядом со мной.

– Сир-р-р, – прорычала я. – Вы испытываете моё терпение, от которого остались сущие крохи.

– Понял, – он поднял руки в примирительном жесте. – Сегодня же закажу билеты в Бристоль и пришлю посыльного с информацией, в котором часу заеду за вами.

– Вы определённо не поняли меня, – процедила и нервно покрутила головой, отгоняя неприятный зуд с шеи, прикрытой высоким воротником-стойкой. – Я никуда не поеду с вами.

– Адель, молю! Любое желание исполню, если поможешь охладить мамин настрой женить меня.

– Каким образом? Выйдя за вас замуж?! – в шутку выпалила я.

– Так, конечно же, будет надёжнее. Фиктивный брак – вполне обыденная вещь, но я не хочу, чтобы жену подбирала мне маменька.

– Я не выйду за вас, даже за все сокровища мира!

– Неподкупная… Мне нравится. Значит, никто другой не уведёт, впечатлив побрякушками, – довольно заключил Рендел.

– Я всего лишь хотела избавиться от вашего внимания. И обезопасить свой бизнес, – призналась ему. – Видят боги, я совершила ошибку: надо было не покрывать вас перед принцем Кристофером, тогда бы вас уже здесь давно не было бы.

– Какая же ты жестокая. Самая жестокая из всех солнечных магов за всю историю мироздания, – жалобно выдал герцог, состроив расстроенную мину. – Разве у тебя нет желания получше? Такого, которое никто не смог бы исполнить? – таинственно добавил Рендел.

– Совсем никто? Даже боги?

– Особенно боги, – с самоуверенной улыбкой настоял герцог, нависнув над прилавком.

– Но если желание никто не может исполнить, как его исполните вы? – спросила, отклонившись назад в попытке сохранить дистанцию с мужчиной, но не показать себя трусихой. И больше всего я боялась не силы, которая скрывалась в герцоге, а его обаяния.

Сердце в такой опасной близости с Ренделом сбивалось с ритма, хаотично выстукивая сладкие девичье мечты о романтичных отношениях. Благо, разум засовывал эти самые мечты куда подальше, чтобы не мешали спокойно жить. Или точнее, доживать… Год? Или два?.. А если повезёт, то побольше.

Мои родители перевезли меня на юг страны, в Каспин, где солнце не скрывалось на ночь за линией горизонта, а ползало вдоль него до рассвета. Они выбрали это место, чтобы у меня сохранялась связь с главным источником моих магических сил. Ежедневные солнечные ванны стали обыденным ритуалом. Смысла в жизни я не видела, но и умирать не хотелось. В какой-то степени жила я назло. Назло тем, кто лишил меня беззаботного существования. А тут ещё Рендел д'Итьер появился, став настоящей головной болью.

– Для меня нет ничего невозможного, – усмехнулся герцог, без опаски превознося себя выше богов. – Достаточно хорошенько подумать, кое-какие связи задействовать… – Рендел игриво покачал головой, всем своим видом показывая уверенность в таком непростом деле, как исполнение желаний обычной женщины. – Надо будет – и кусок луны достану. Да хоть со всех трёх по кусочку! – заявил он, выпрямившись и расправив плечи.

– Даже так?.. – задумчиво обронила я, впечатлённая услышанным.

– Рад, что ты наконец поняла, – довольно улыбнулся Рендел. – Поэтому дам тебе времени подумать над желанием, которое мне надо исполнить, чтобы потом не сожалела о неправильном выборе.

– Как благородно с вашей стороны, – выдала стандартную фразу на любезность любого мужчины, возомнившего себя пупом земли.

– Да мне несложно, – сказал герцог, вновь склонившись в мою сторону. – Очень уж интересно, что на самом деле желает твоё сердце, – волнующим шёпотом добавил он, пристально глядя мне в глаза, из-за чего щёки запылали от смеси желания и стыда.

***

Вернувшись домой после нелёгкого рабочего дня, я сразу направилась к себе, мечтая принять горячую ванну с ароматными маслами. Мама поймала меня на втором этаже и подсунула под нос письмо, запечатанное магией. На конверте было указало лишь моё имя «Адель», что вызвало в родительнице жгучий интерес.

– Кто это может быть? – поинтересовалась она, отдав письмо.

– Карлос, обещал прислать смету за новую систему безопасности, – сказала первое, что пришло на ум.

– Давно пора, – выдала мать, – твоих сил на всё не хватит.

– У меня к тебе одна просьба будет, – решила я переключить мамин интерес, – поспрашивай у своих подруг и знакомых, может, кто-нибудь захочет пойти работать в мой магазин?

– Неужели и Ирэн ушла? Да что с этими девицами не так?! Я же говорила, что не стоит брать молодых и незамужних. Такие в облаках летают, а не о работе думают.

– Поспрашиваешь? – уточнила, проигнорировав её возмущённую тираду.

– Да, конечно. Найдём тебе хороших продавцов, – пообещала мама.

Я скрылась за дверью в свою комнату. Немного перевела дыхание и, глядя на магический штампик с обратной стороны конверта, произнесла:

– Я Адель.

Метка засветилась, признавая меня получателем письма. Уголок конверта отлип и разогнулся, позволяя вытащить сложенный в несколько раз листок бумаги. С замирающим от волнения сердцем развернула его и прочитала содержимое.

«Милая Адель» – от такого начала немного успокоилась, и в груди разлилась тёплая радость. Даже если сир д'Итьер пишет так любой женщине, я позволила, всего на мгновение, почувствовать себя особенной.

«Я взял два билета на портальный проход в Бристоль на завтра в двадцать часов сорок две минуты. Я взял на себя смелость помочь тебе с поисками новых сотрудниц. Завтра утром ожидай желающих сделать твой магазин центром торговой жизни в Каспине», – беспокойство вернулось с новой силой, пророча головную боль с утра до самого вечера. Страшно было даже подумать, кого он там пришлёт.

«Я предстану перед тобой, когда подойдёт время отбывать в столицу. Рассчитываю, что к этому моменту ты будешь готова озвучить своё истинное желание. Рендел».

Просто Рендел? Без фамилии?..

Это что-то значит?

Герцог всё ещё не теряет надежды вскружить мне голову?.. Да ему только одно и нужно. На один раз. На большее его интереса не хватит.

Смяла письмо и закинула в мусорную корзину, выбрасывая из мыслей чертовски привлекательного и обаятельного герцога. Прошла в ванную комнату. Заткнув слив в ванне пробкой, включила воду. Добавила пару капель розового масла, три ложки морской соли и одну косметическую жемчужину, которую с первого взгляда от настоящей не отличишь. Перламутровый шарик красиво мерцал на дне ванны, медленно растворяясь в горячей воде и насыщая её витаминами и минералами. Как-никак в косметическом магазине работаю, поэтому умею отдыхать с заботой о коже.

Расстегнула потайные пуговки на платье и избавилась от него. К помощи прислуги я прибегала исключительно по утрам, когда надо было затянуть корсет. А раздеться наловчилась без посторонних рук, немного, с особой осторожностью, используя магию.

Освободившись от одежды, взглянула на себя в зеркало и потянулась к волосам, чтобы вынуть заколки. Между лопаток пробежал неприятный зуд и замер на левом плече: в зеркале отразилась чёрная голова ящерки – магическая татуировка, которая не давала забыть мне, из-за чего я живу и почему не стоит прибегать к магии по любому поводу.

– Скройся! – со злобой выплюнула я и шлёпнула ладонью по плечу.

Магический рисунок не почувствовал хлопка, но эмоцию считал верно. Повертев плоской головой из стороны в сторону, ящерка крутанулась пару раз на месте, вызывая зуд, к которому за шесть лет я вполне привыкла, и убежала на спину.

– Истинное желание?.. – прошептала я, выдернув последнюю невидимку из волос. Шёлковые локоны рассыпались, нежно коснувшись плеч. – Что желает сердце?..

Коснулась пальчиками ложбинки между грудей, ожидая верного ответа.

– Глупость какая… – фыркнула, бросив невидимку на столешницу, и залезла в ванну.

1Иллюзор – аналог телевизора, но работающий исключительно на магических кристаллах.
1  2  3  4  5  6  7  8  9  10  11  12  13  14  15 
Рейтинг@Mail.ru