Ведьма. Отобрать и обезвредить

Лина Алфеева
Ведьма. Отобрать и обезвредить

© Алфеева Л., 2020

© Оформление. ООО «Издательство „Эксмо“», 2020

Пролог

Хорошо живётся верховным ведьмам в Хмуром королевстве! Не нужно из кожи вон лезть, чтобы доказать, что ты настолько плоха, как говорят. Не нужно, потому что все и так знают, что самые страшные байки и сказки про ведьм – чистая правда, и если не хочешь, чтобы сказка стала твоей личной былью и головной болью, – плати. Я вот особа непривередливая: мукой беру, картошкой, грибами да ягодами, масло, яйца и сметану тоже уважаю. Милейшая ведьма!

Перекинула корзину с брусникой на весы и поставила в описи галочку. Так, с продуктовыми подношениями вроде бы разобралась: всё рассортировала, взвесила и приказала прислужникам отнести в погреб. Теперь можно и непортящимися подношениями заняться.

– Кар-кар! Тёмный властелин объявляет общий сбор!

Я задрала голову и увидела на ветке берёзы чёрного ворона. Тот вытаращился на меня и повторил сообщение.

– Да услышала я. Спешу и падаю собираться.

Ворон неодобрительно склонил голову набок. Видимо, счёл, что я недостаточно почтительна по отношению к начальству. А вот это он зря. Я нашего властелина просто обожаю. Чудесный старик, немного чудаковатый, зато прекрасно ладящий со всеми семью верховными ведьмами Хмурого королевства. Да если бы не он, мы бы давно перессорились, а там и до войны с переделом сфер влияния рукой подать.

Хлопотно. Суетливо. И скучно.

Мне, Зелёной ведьме, прекрасно живётся в Тенистой долине. В первую очередь я ценю покой и стабильность. Подопечные об этом знают и ведут себя соответственно. Карги упорно пытаются разрушить людские поселения и кого-нибудь сожрать, древесные тролли так и норовят сжечь храмы каменные, и наоборот. Кошмары неизменно пугают всех подряд: и живых и мертвых. Последних в моей долине немного, да и те по ошибке забрели – не выгонять же мне их было?

Люди… Люди традиционно огребают ото всех.

Забавный вид, заповедный, перебравшийся с шести соседних земель. Сестрицы человечков терпеть не могут, вот те и сбежали ко мне в Тенистую долину. А мне-то что? Пусть живут и выживают на здоровье. И потом, у них песни душевные, готовят неплохо, на одних мухоморах да плесени посидишь – сама мхом покроешься. Люди мою заботу ценят, но боятся до икоты, пустяковыми просьбами не изводят, дань платят точно в срок. Вот и сегодня прибыло четыре гружёные телеги, из которых я разобрала только половину, да и то благодаря помощи верных гремлинов.

– Сделаем перерыв, – милостиво сообщила я прислужникам, устроившим возню у меня под ногами.

Гремлины, несмотря на небольшой рост, способны даже поодиночке не то что корзину поднять – вола из болота вытащить, однако эти создания предпочитают действовать сообща. Вот и сейчас четверо крох старались половчее ухватиться за ручку корзинки с брусникой и немилосердно тянули её каждый в свою сторону. Результат был вполне очевиден…

Хрясь!

Плетёная ручка распалась на части, корзина завалилась набок. От пронзительного писка у меня зазвенело в ушах. Прислужники бросились наутёк, опасаясь суровой кары. И ведь ни разу не наказывала! А следовало, тогда бы эта мелюзга вела себя скромнее. Убедившись, что за допущенную оплошность им не влетит, гремлины выбрались из укрытия и принялись украдкой подъедать рассыпавшиеся ягоды.

– Ведьма, Тёмный властелин объявляет общий сбор! – в третий раз прокаркал ворон.

– Сгинь, птичка. Я не глухая, – проворчала я и углубилась в опись.

Мельтешащие у моих ног прислужники ехидно застрекотали, самый наглый где-то раздобыл рогатку и запустил в ворона камешком. Вместо того чтобы убраться, пернатый перелетел повыше и недовольно что-то каркнул себе под нос. Наверняка пожелал и мне, и моим крохам всего наисквернейшего.

Я украдкой оглянулась – не видит ли кто? – и укрыла гремлинов пелериной от дурного глаза. А то вон как глашатай таращится, словно у него горячая доставка срывается и премиальные вот-вот обломятся.

Чарльз впервые был настолько настойчив. Обычно Тёмный властелин присылал мне сообщение и оставлял в покое. Знал, что не приеду. Некогда мне по шабашам и ассамблеям прохлаждаться. Вот и сегодня надо сперва дань разобрать. Перестарались люди, столько добра притащили. Я и половины не заказывала.

Так что там у меня в списке значится? В этот раз мне должны были доставить полугодовой запас бутылочек для зелий и эликсиров, корзины, ткань, кухонную утварь и… карету?

Я ошалело уставилась на чёрную карету, пристроившуюся позади телег. Как я её раньше-то не углядела? И накой она мне? По лесу в такой особо не покатаешься, в горы не заберёшься, а людскую деревню я посещаю редко. Надо бы обратно отправить, лишний хлам ни к чему. Странно, а вот в описи никакой кареты не значится…

Земля ушла из-под ног настолько неожиданно, что я и вскрикнуть не успела. Меня подбросило в воздух, перевернуло вверх тормашками и затянуло внутрь экипажа. Я попыталась вытащить из-за корсажа волшебную палочку, но вынырнувшие из-под сиденья верёвки быстро примотали кисти к туловищу. Ноги оставались свободными, чем я и воспользовалась, от души пнув захлопнувшуюся дверь. Та не поддалась, зато мне немного полегчало.

– При…

Невесть откуда взявшийся кляп грамотно заткнул мне рот, не позволив отдать приказ гремлинам, и теперь, пока я безуспешно извивалась на сиденье, мелкие паршивцы довольно улюлюкали снаружи. Меня похищали, а эти заразы радовались, что хозяйка наконец-то убралась!

– Тёмный властелин объявляет общий сбор, – злорадно прокаркал напоследок ворон, и карета покатилась.

Часть 1
Ведьминский сбор

Глава 1

Высвободить руки мне не удалось, дотянуться до волшебной палочки – тем более. Нет, конечно, я кое-что умела и без неё. Могла бурю призвать или наколдовать смерч, только вряд ли это помогло бы. Живности я не доверяла. Её только кликни, потом не отвяжешься. Будет копошиться рядом, шипеть, скрипеть, рычать и пялиться влюблёнными глазками – досадный побочный эффект магии Зелёной ведьмы. Те же гремлины временами зверски утомляли.

Ворон был приятным исключением. Он влетел в окно кареты, едва та тронулась с места, и теперь не сводил с меня немигающего угрюмого взгляда. Правильный мрачный ворон из Хмурого королевства. Только смотрит как-то уж больно изучающе. Хотя что там оценивать, всё и так ясно.

Я – Зелёная ведьма. Слегка стервозная, но справедливая. Если ко мне не лезть, я первая не трону. Сейчас же я едва сдерживалась. Ворон был ни при чём, всего лишь выполнял приказ Тёмного властелина. Но как же мне хотелось ощипать птичке перья! Хотя бы за то, что взгляд дерзкий. Сразу вспомнилось, что на мне ботинки стоптанные, платье выцветшее, а кофта… кофта просто любимая, и этим всё сказано. В таком виде в Чёрном замке не показываются.

Хоть переодеться дали бы! Изверги! Ещё и кляп проклятущий!

Громкий протестующий рык, вырвавшийся из моего горла, чудесным образом избавил рот от затычки.

– Не надоело? – прокашлявшись, поинтересовалась я и попыталась устроиться поудобнее. Карету подбрасывало на каждой кочке и выбоине, из-за чего я сползала по сиденью.

Ворон никак не отреагировал на вопрос и продолжил изображать чучело птички. Спина и руки начали затекать. Ещё и эта жара проклятущая! В окно я не выглядывала, но и без того могла сказать, что мы покинули пределы Тенистой долины. Воздух сделался суше, вместо аромата мха и зелени до меня доносился горьковатый запах полыни.

Хорошее растение полынь, и горит тоже хорошо. Вот узнаю, какая тварь запихнула меня в эту карету, и сожгу! И не посмотрю, что я, Зелёная ведьма, существо мирное, в меру пакостное и ни разу не склочное.

Проклятие! До чего же жарко в шерстяной кофте!

– Чего пялишься, лучше помоги раздеться.

Внезапно вырвавшийся приказ удивил не только меня. Ворон подпрыгнул на месте и замер.

– Чумной? Или проблемы со слухом?

В ответ ворон щёлкнул клювом. Нервно так щёлкнул, с возмущением. Странный какой-то.

Я поёрзала на сиденье, кое-как стянула кофту с правого плеча. Уф! Хорошо-то как. Хорошо, но мало!

Призвала силу, уставилась пристально на птичку и потребовала:

– Раздень меня!

Ворон перелетел на моё плечо и снова замер. Нет, нечисть в нашем Хмуром королевстве флегматичная, отдельные особи так вообще беспросветные всёравношники, но на их фоне ворон казался безнадёжным. И как такого в глашатаи взяли?

Я раскинула ведьминские силки для оценки альтернативы. В небе над каретой парили стальные ястребы. Далековато, но призыв точно услышат. Главное, чтобы сверху не спикировали и крышу кареты не проломили. Хотя дополнительная вентиляция мне не помешала бы.

– Ай!

Пернатая зараза вспомнил о задании и подцепил клювом верхнюю пуговицу, царапнув по коже. Я распекать птичку не стала, сама же напросилась. И потом, я ведьма терпеливая, что мне пара каких-то царапин. Воодушевившись первым успехом, ворон защёлкал клювом шустрее. Пуговицы горохом посыпались на пол кареты. Я старалась сидеть смирно и не стонать.

Ещё бы и от верёвок избавиться, но тут ворон мне не помощник – магические путы даже самому крепкому клюву не по зубам. Придётся маяться, пока не доберусь до места назначения.

Тем временем ворон закончил с пуговицами, распахнул кофту у меня на груди и замер.

– Спасибо. Свободен, – объявила я.

Ворон покинуть плечо не пожелал, ещё и когти выпустил, намекая, что, если попробую прогнать, хуже будет.

– И этот влюбился, – со вздохом констатировала я. – Ай! Ты полегче!

От избытка чувств проклятый птиц снова меня поцарапал, причём в этот раз до крови. Отлично, свежий порез – то, что нужно на землях, кишащих нежитью.

Солнечную степь, принадлежащую Жёлтой ведьме, карета пересекла по окраине, после чего свернула на Сумрачную сторону. В центре Хмурого королевства раскинулись владения Тёмного властелина, такие же мрачные, как и его титул. Нечисть этот край не жаловала, зато скелетов, умертвий и прочих недоживчиков здесь хватало с лихвой.

 

Словно в ответ на мои мысли снаружи раздался пронзительный писк – нетопыри первые почуяли желанную добычу.

– Надеюсь, ты в курсе, что гостей к Тёмному властелину принято доставлять в нетронутом виде?

Из горла ворона вырвался странный звук. Нечто среднее между карканьем и скептическим смешком. Путы, связывающие запястья, опали. Удивляться такому подарку я не стала, вместо этого вытащила из-за корсажа волшебную палочку и не глядя выпустила в окно сноп звёздочек. Взволнованный писк кровопийц-гурманов сменился обиженным визгом.

– Сквер-рно… – Ворон перелетел на противоположное сиденье, с укором разглядывая чёрные подпалины на занавесках.

– Скверно то, что одну из верховных ведьм запихнули в карету, как мешок с картошкой. Связали, поцарапали, ещё и кофту испортили.

– Кха-ар! – Ворон подавился собственным карканьем.

Мне на его возмущение было плевать. Следовало как можно быстрее привести себя в порядок. Чарльз внимания на мой внешний вид не обратит, зато сестрицы точно не промолчат. Любим мы друг друга, прямо-таки до смерти.

Зеркала в карете не было, но я и без него знала, как выгляжу: волосы спутались, в глазах плещется едва сдерживаемая ярость. Добраться бы до того, кто счёл, что может так обращаться с верховной ведьмой! Тёмный властелин никогда бы так со мной не поступил. Малообщительный, не отличающийся особым терпением, Чарльз по натуре был затворником и прекрасно меня понимал. Он молча принимал мои отказы и не гневался на то, что я уже год из Тенистой долины не выезжала. И дальше бы в ней сидела. Нет же, скрутили, запихнули в карету. Никакого почтения ни к статусу, ни к уровню силы!

Я сделала несколько глубоких вдохов и прижала ладони к пылающим щекам. Нужно успокоиться. Никто не должен узнать, каким образом я попала в Чёрный замок. В любой ситуации надо соответствовать званию верховной ведьмы и сохранять лицо. Что ж, начну с малого – приведу себя в порядок.

Избавившись от кофты, я залечила царапины, после чего настала очередь платья. Взмахом волшебной палочки застиранный хлопок превратился в тончайший шёлк, простой тёмно-зелёный корсаж засиял наколдованными бусинами. Красота, да и только, учитывая, что теперь предмет дамского туалета не стягивал грудь, а выгодно её подчёркивал.

Ворон вытаращился на меня.

– Чего пялишься? Это ты ещё не видел, как некоторые из нас по десять кило взмахом волшебной палочки скидывают или бородавки сводят.

Хлоп!

Птиц картинно шлёпнулся в обморок, ещё и лапками для пущего эффекта подёргал. Наглый какой. Видимо, хозяин ему многое позволяет. В принципе, не моё дело. В Хмуром королевстве закон простой: каждый распоряжается на своей территории.

Нынешний Тёмный властелин – жуткий консерватор, поэтому в Сумрачных землях круглый год стоит мерзкая погода. Сизый туман стелется по земле, в воздухе висят капельки влаги, солнце если и показывается из-за облаков, то только чтобы подсветить общую унылую картину.

Карета катилась по главной дороге, вдоль неё мерцали голубые огоньки, эффектно оттеняя иссиня-чёрные искорёженные деревья. Хлипкая мерцающая преграда защищала редких путников от обитателей Мёртвого леса.

Цоп-цоп-цоп…

Раздавшийся звук мог напугать несведущих до дрожи, но я-то знала, что это всего лишь патруль. Нам навстречу топала костяная стража. Поравнявшись с каретой, скелеты отдали мне честь, половина пристроилась позади экипажа, остальные побежали впереди.

Надо же, какой сегодня Чарльз предупредительный. Обычно от него и стакана чаю с дороги не дождёшься. Всё приходится делать самой. Пребывание в Чёрном замке зачастую превращается в развесёлую задачу по поиску прислуги и съестного. Нежить прекрасно чувствует настроение хозяина, и если тому плевать на потребности гостей, то и пальцем не пошевелит, косточкой не скрипнет.

Вот скелеты гремели слаженно и в такт. От монотонного постукивания костяных ног по камням глаза начали слипаться. Я откинулась на спинку сиденья и задремала.

* * *

Меня разбудил яркий солнечный луч, проникший в карету сквозь прожжённые занавески. От неожиданности я подскочила на месте и выхватила волшебную палочку.

Это куда ещё меня занесло?!

Высунувшись в окно, убедилась, что экипаж по-прежнему катится по главной дороге. Мёртвый лес остался позади, сменившись полем Бескрайнего уныния. Вот только уныние сегодня было какое-то бодрое, а всё из-за того, что серо-зелёный мох, из которого по большей части поле и состояло, немилосердно поджаривало солнце. Мох природной аномалии не обрадовался и пытался спастись. Целые островки ползли к спасительной тени Мёртвого леса. Обычно ровная, сейчас серо-зелёная гладь выгибалась и извивалась, словно под ней находилось нечто живое и оно силилось вырваться наружу. Впрочем, живности и без того хватало. Над всем этим шевелящимся безобразием кружили червоклювы. Они выискивали свободные от мха участки, после чего приземлялись и принимались рыть землю.

– Не желаешь присоединиться?

Я перевела взгляд на противоположное сиденье и обнаружила, что делать предложение некому – мой сопровождающий исчез. Зато эскорт из скелетов оставался. Тем яркое солнце было нипочём, а всё потому, что нежить вооружилась зонтиками креативных расцветок. И где только откопали?

Чем больше я таращилась на подрагивающие шляпки зонтиков, тем сильнее мне хотелось выйти из кареты. Причём не дожидаясь остановки. Интуиция билась в истерике и доказывала, что мне не следует ехать в Чёрный замок. Спустя несколько минут к ней присоединилась и паранойя. Та активизировалась благодаря небольшим кустикам роз, невесть откуда взявшимся вдоль дороги.

Взмахом волшебной палочки я срезала ветку и притянула к себе. Надо же, настоящая роза. И пахнет как и положено. Удивительно, учитывая, что в Сумрачных землях цветы не росли вовсе.

К тому моменту, как карета подкатила к воротам замка, я окончательно убедилась, что в вотчине Тёмного властелина творится неладное. И дело было не только в ярком солнце или же распустившихся цветах. В земле, в воздухе, даже в небольшом пруду возле замка кипела жизнь. Удивительно для царства нежити!

Из кареты я выбралась осторожно, держа волшебную палочку наготове. Мало ли ещё какие сюрпризы пожалуют.

– Айрин, ты всегда была… тр-руси-ихой! – На последнем слове Мара Солнечная, она же Жёлтая ведьма, слегка запнулась.

Сестрица восседала на балюстраде и беззаботно болтала ногами. Рядом на задних лапках стоял вышколенный волкодлак. В передних «пёсик» держал поднос с двумя графинами. Любительница настоек и прочих деликатесов на спирту уже успела основательно надегустироваться.

– Смотрю, ты до сих пор со своими напитками по гостям разъезжаешь, – мягко поддела её я.

– Никогда не знаешь, как тебя встретят, – наставительно заметила Мара.

– Кто уже приехал?

– Ингорду Алую доставили. – Жёлтая ведьма весело хихикнула. – Прелестненько упаковали, как самый драгоценный подарочек. По рукам и ногам спеленали. И то она умудрилась своих сопровождающих цапнуть.

– Заодно и подзакусила, – буркнула я.

– Каменными големами-то? Наш Тёмный властелин тот ещё затейник. – Мара снова рассмеялась.

Смех вышел до того противный, что у меня заныло в висках. Надо же, выходит, не только меня против воли в карету запихнули.

Ингорда Алая – вампир и обладает крайне неуживчивым и склочным характером. Кроме того, она злопамятна и мстительна. На месте Мары я бы поостереглась. Впрочем, это не моё дело.

– Так и будешь тут сидеть? – спросила я у неё.

– Зачем мне в этот склеп торопиться? На свежем воздухе приятнее. – Она подставила кубок волкодлаку. Тот наполнил его до краёв и снова замер, готовый исполнить любой каприз госпожи.

На мгновение я представила, что прихватила с собой прислужников, которые стали бы обо мне заботиться. Представила и вздрогнула. Нет, подобного счастья мне не надо. Гремлинов пришлось бы контролировать каждую минуту. Предоставленные сами себе, они натворили бы немало бед. И всё-таки с ними привести моё временное пристанище в порядок было бы намного проще.

Я тяжело вздохнула. Наверняка Чарльз, приказав нам собраться в замке, сам и не подумал подготовиться к встрече. Тёмный властелин прекрасно владел бытовой магией, но считал, что магу его уровня не подобает возиться с самоходными мётлами и парящими по воздуху тряпками. Привлекать нежить к уборке бессмысленно – только грязь разводить умеет. Я не раз намекала Чарльзу, что ему следует расширить штат замковой прислуги за счёт демонов, но упёртый старик считал, что Тёмный властелин обязан окружать себя исключительно нежитью. Вот и превратил родной замок в подобие склепа. Неудивительно, что Мара не торопилась в него заселяться.

– Совсем всё плохо? – уточнила я, и не надеясь на отрицательный ответ.

– Полагаю, не хуже обычного. – Ведьма капризно надула губки. – Сыро, мерзко, местами пыльно.

Я с тоской покосилась на парадный вход. Видимо, придётся немного поколдовать. Временами мне казалось, что Чарльз собирает ведьм у себя только для того, чтобы они навели в его замке порядок. Вот уж точно мужской подход!

– Присоединяйся. Подождём немного. Вдруг ещё кого силой притащат. – Мара приглашающе похлопала ладонью по балюстраде.

– Делать мне больше нечего, – раздражённо фыркнула я.

Желание сестёр уязвить друг друга порой переходило все разумные пределы. Такое поведение не делало им чести и плохо соотносилось с солидным статусом верховных ведьм.

– Как хочешь. – Мара отпила из кубка и предвкушающе уставилась на дорогу, ведущую к замку.

В отличие от Жёлтой ведьмы я терять времени зря не собиралась. Следовало побыстрее разыскать Чарльза и выяснить причину столь срочного ведьминского сбора.

Парадные двери распахнулись, едва я к ним приблизилась, даже стучать не пришлось. А за ними ждали самые настоящие чудеса! Меня встретили двое демонических лакеев в новенькой чёрной униформе. Поначалу я приняла их за умело замаскированную нежить, однако затем один из них громко чихнул.

– Подойди! – приказала я.

Лакей с опаской приблизился. Я ухватила его за лацкан ливреи и развернула лицом к свету.

Итак, кто тут у нас?

Передо мной стоял демон крови годков тридцати-сорока от роду. Совсем юный по меркам своего клана. Овальные зрачки отреагировали вполне ожидаемо и сузились до еле заметных вертикальных полос, винный оттенок радужки указывал на чистоту крови. Я ощупала гладкий подбородок, оценила изящество чётко выраженных скул и тут только заметила на лбу демона капельки пота.

– Госпожа чем-то недовольна? – глухо обронил он.

– Госпожа всего лишь хочет убедиться, что ты настоящий.

– Конечно, настоящий! Здесь много наших. – Демон радостно оскалился, продемонстрировав острые клыки.

– Госпожа, примите это как доказательство, – подал голос его напарник. Не успела я и рта раскрыть, как мне сунули под нос когтистую ручищу, на ладони демона набухал кровью глубокий порез. – Не стесняйтесь!

Ладонь придвинулась настолько близко, что я уловила специфический запах демонской крови. Её-то мне и предлагали попробовать на вкус, так сказать, оценить достоверность.

– Не нужно.

Я кончиком пальца отвела руку демона от своего лица, а потом слегка прикоснулась волшебной палочкой к ране. Та тут же затянулась, вызвав на физиономии демона растерянное выражение.

– Сколько с меня? – быстро уточнил он.

Справившись с первым удивлением, я милостиво улыбнулась:

– Я не требую оплаты.

– Это вы сейчас не требуете, а потом выставите счёт, да ещё и с набежавшими процентами. Любому демону известно, что верховные ведьмы задарма не помогают.

Я мысленно передала привет Ингорде Алой, на землях которой и проживали демоны крови. Это ж надо было так испортить нам всем репутацию! Я и сама брала плату за помощь, но «дары» приносились согласно списку и в строго обозначенное время. Никто не бился в истерике возле моего домика, умоляя поскорее рассчитаться.

Судя по выражению лица, демон был настроен серьёзно. Пришлось выкручиваться.

– Подскажи, какую комнату лучше выбрать, – и мы в расчёте.

Подобная цена лакея более чем устроила.

– Позвольте проводить вас на этаж, отведённый для верховных ведьм королевства!

Предложение подкреплялось таким взглядом, что стало ясно: бедолага готов меня на руках отнести к месту назначения. Создавать ему дополнительные сложности я не собиралась. Мне и самой было интересно посмотреть на упомянутый этаж. О таком я слышала впервые. Обычно мы селились сами, выбирая те покои, которые больше приглянутся.

– Осторожнее, госпожа! – Предупредительный малый подхватил меня под локоть, не дав упасть.

 

– С полом вы что сотворили? – проворчала я, ступая уже осторожнее.

– Отдраили и начистили, – последовало радостное в ответ. – А ещё в замке вымыли окна, постирали шторы…

– И обязали всех лыбиться?

– Боюсь, что я вас не понял, госпожа. – Лакей заметно сник.

– Вы что-то имеете против улыбок?

Я повернулась на голос и удивлённо икнула. Явившийся тип был облачён в белоснежные брюки и рубашку. Золотистый жилет, словно вторая кожа, облегал широкую грудь незнакомца. Светлые, слегка волнистые волосы спускались до плеч и оттеняли резкость черт лица. У блондина был квадратный подбородок, прямой нос и цепкий взгляд. Возникло ощущение, что на меня не просто смотрят, а оценивают. Или дело не во мне, а в обуви?

Обернувшись, обнаружила, что умудрилась оставить на сияющем чистотой полу грязные следы. И почему я раньше не вспомнила, что под обновлённой магией юбкой у меня ботинки, в которых я любила бродить по лесу или возиться в огороде?

Чтобы сгладить неловкость, я вымучила улыбку:

– Ваших рук дело?

– Смотря что вы имеете в виду.

– Перемены в замке. Я так понимаю, вы наш новый мастер чистоты?

– Безусловно, я – мастер. – На лице мужчины блеснула широкая улыбка. – Даже в некотором роде магистр.

– Ценный кадр, – ляпнула я для поддержания разговора.

Блондин завладел моим вниманием, поэтому я не сразу заметила, что стоящие рядом лакеи не сговариваясь отошли подальше. Вышколенная прислуга в замке Тёмного властелина? Что-то новенькое.

– Позвольте вас проводить. – Блондин протянул мне руку.

Как только наши пальцы соприкоснулись, я попыталась считать ауру незнакомца и… словно уткнулась в глухую стену. Ни дара, ни родовых способностей, ни расовых признаков, словно у голема или иной механической игрушки. И всё-таки этот тип был живым, а следовательно – совершенно беспомощным перед чарами ведьм. Вряд ли хоть одна из сестёр сможет устоять от соблазна заполучить такого красавчика.

Интуиция подсказывала, что мне стоит избрать роль стороннего наблюдателя, но совесть не позволила промолчать. В конце концов, блондинчик не виноват, что родился настолько привлекательным. Идти рядом с ним было одно удовольствие, и это когда меня всего лишь поддерживали под локоть. На мгновение представила, что рука сопровождающего оказывается на моей талии, плечо нечаянно касается плеча…

– Остерегайтесь Ингорду Алую. Она наверняка захочет вас попробовать. В смысле укусить, – поспешно уточнила я, поскольку блондин внезапно остановился.

– Госпожа ведьма обладает экстравагантными манерами? – прозвучало вежливое в ответ.

– Госпожа ведьма – вампир! – не сдержала досады я.

Вот как можно устраиваться на работу в Чёрный замок, не собрав информацию? На подобный подвиг способен либо отъявленный дурак, либо отпетый оптимист, что, впрочем, одно и то же.

– Буду иметь в виду. – Мужчина беззаботно усмехнулся: – Ещё советы имеются?

– Не пейте ничего из рук Мары Солнечной. Все её настойки под семьдесят градусов, желудок сожжёте, да и голове ясности они не прибавят.

– Занятно. Продолжайте.

– Эльза Фиолетовая обожает ароматические смеси. Некоторые из них весьма коварны.

– Учту.

Я обратила внимание, что блондинчик посерьёзнел. Молодец – есть шанс, что переживёт ведьминский сбор с минимальным ущербом.

– Изольда Полуночная наверняка захочет затащить вас в постель.

– Цепкая дама.

– Некоторым это нравится.

– Звучит так, словно вы ей завидуете.

– Ну, знаете! – Я вырвала свою руку из пальцев блондина. – Я вообще-то всего лишь пытаюсь помочь.

– Понимаю и приношу свои извинения. – Он приложил руку к груди и поклонился, причём с таким выражением лица, что и не поймёшь, издевается или нет.

Гадать я не привыкла, терпеть насмешки – тем более. Я вообще не обязана была ему помогать!

– С Ларой Рыжей и Василисой Лазурной вы как-нибудь сами разберётесь, а теперь покажите, пожалуйста, мою комнату.

– С превеликим удовольствием, но не раньше, чем вы закончите рассказ… – И взгляд такой ироничный, что больше нет никаких сомнений – развлекается. Причём за мой счёт!

– Я же уже объяснила…

– Вы, кажется, забыли ещё одну ведьму.

Я уставилась на свою руку и принялась загибать пальцы. Нет, с сёстрами я вижусь крайне редко, но не могла же я в самом деле кого-то забыть?

Горячие пальцы перехватили моё запястье и потянули на себя.

– Ну же, Айрин, я жду, – последовало проникновенное.

– Чего именно? – хмуро спросила я.

– Когда вы сообщите, что этакого мне предложит Зелёная ведьма. Детка, не стесняйся, уверен, у тебя тоже есть своя фишка.

Волшебная палочка скользнула мне в свободную руку по щелчку пальцев и уткнулась в грудь нахала.

– Ещё раз ко мне притронешься – и придётся ночевать в малоприятной компании. Все крысы и пауки этого замка станут твоими постоянными спутниками, москиты и мокрицы полюбят, как вторую маму, а блохи…

– Придётся завести, – насмешливо глядя на меня сверху вниз, заявил блондин, но руку всё же отпустил.

– Блох?

– И остальную живность из вашего списка. Если вы ещё не заметили, этот замок стал намного чище.

Внезапно мне стало плевать и на замок, и на причину, по которой меня в него вызвали. Палочка в руках подрагивала от сдерживаемой ярости. Ни один слуга не имеет права так разговаривать с верховной ведьмой!

– Два шага назад или пожалеешь!

– Да хоть три. – Блондин равнодушно пожал плечами и преспокойненько направился прочь.

Вот и славно! Пусть убирается, а то я за себя не отвечаю!

На второй этаж я поднялась чуть ли не бегом, свернула в правое крыло и уткнулась в невидимую преграду. Зараза оказалась до того твёрдая, что у меня искры из глаз посыпались.

Всё, Чарльз, это уже не смешно!

Личные покои Тёмного властелина располагались на четвёртом этаже. Вот туда-то я и направилась. Учла предыдущий опыт и шагнула на чёрный ковер с выставленными вперёд руками. Два шага – и снова привет от невидимой магической преграды.

Ладно, не пускаешь по-хорошему, попробуем как умеем.

Я выставила перед собой волшебную палочку, слегка постучала ею по магической стене, но чуда не произошло. Следом пошла в ход сила верховной ведьмы. С большим трудом я смогла погрузить кончик волшебной палочки в преграду. Та зазвенела и подёрнулась золотистой рябью. А вот это уже интереснее! Я магию Чарльза прекрасно знала, так вот, эта сверкающая дрянь была создана вовсе не с помощью силы Тёмного властелина!

Волшебная палочка успела погрузиться в барьер наполовину, когда раздался громкий хлопок и меня отбросило назад. Приземление прошло весьма болезненно для моего самолюбия. Встала, отряхнулась, расправила помятую юбку и, затаив дыхание, поманила палочку с пола. Вдруг сломалась? Опасения оказались напрасными. Символ принадлежности к ведьминской элите скользнул мне в руку, на конце малахитового стержня зажегся зелёный огонёк.

Ладно, Чарльз, этот раунд за тобой. Я ведьма терпеливая и дождусь, когда же ты соизволишь появиться и объяснить, что здесь происходит.

Уже знакомый лакей поджидал меня на лестничном пролёте. Я придирчиво всмотрелась в физиономию юного демона, но не заметила на ней ни следа ехидства или злорадства. Либо он не был свидетелем моего фиаско, либо отлично владел собой.

Не думала, что скажу это, но пришлось:

– Проводи меня в мою комнату.

– Как прикажете, госпожа верховная ведьма.

Лакей направился вниз по лестнице. Вот хоть кто-то помнит о моём статусе и относится к нему со всем уважением. А мастера чистоты я уволю. Пусть пакует свои швабры и щётки и выметается!

1  2  3  4  5  6  7  8  9  10  11  12  13  14  15  16  17  18 
Рейтинг@Mail.ru