По волнам Средиземногорья

Илья Ульянов
По волнам Средиземногорья

– Альфа, фас! Аврора, держим строй!– крикнула леди Натали.

В ответ послышались злобное рычание и звон мечей. Повалив одного из бронированных воинов, Альфа пыталась добраться до его содержимого. Тяжело ранив несколько рыцарей лорда Франка, девушки встали спиной друг к другу и приготовились к новой атаке. Альфа, разобравшись с очередной жертвой, бросилась в толпу. Один из мечей рассек лапу волчицы, другой попал под пластину и ранил ее в бок, кровь брызнула на пол. От болевого шока, потеряв контроль и не слушая команды хозяйки, хищница принялась убивать своих обидчиков. Мощные челюсти зверя прокусывали доспехи рыцарей. Леди Натали и Аврора, блокируя атаки неприятеля и контратаковав, боролись за свою жизнь. Но рыцарей было слишком много, на смену убитым сбегались новые, исход битвы был определен: защитники королевы умрут, а ее захватят в плен и казнят на рассвете. Вдруг по длинным коридорам раздался протяжный вой. Альфа на мгновение остановилась и подняла голову, рыцари, защищавшие замок, тоже замерли.

– Черный дьявол! – крикнул один из рыцарей Франка.

– Это бабкины сказки! Его не существует! – отозвался другой.

В пустоте проходов послышался вопль:

– Помогите, кто-нибудь!

Потом – звон упавшего оружия и глухой шлепок. Рыцари Франка в замешательстве смотрели то на противников, то на дверной проем. Их осталось двенадцать человек, не считая пятерых на входе. Рыцари, охраняющие королеву, были убиты. Раненая волчица и две молодые женщины противостояли воинам Франка. Теперь ещё и какой-то странный зверь, на чьей он стороне – было непонятно. Но леди Натали знала одно, они должны выстоять. Несколько секунд передышки закончились, стражники Франка пошли в атаку. Шесть из них окружили волчицу и прижали ее к стене. Остальные направились к девушкам. Альфа пастью хваталась за мечи рыцарей, пытаясь вырвать их из рук врагов. Преодолев длинный коридор, Илья очутился перед дверями в тронный зал; один из стражей бросил оружие и побежал прочь. Схватив второго за правую руку и с размаху ударив его об стену, ликантроп принялся за остальных. Когтями разорвав кольчугу ещё двум и повредив им внутренние органы, он занялся последним. Повалив его на спину и отделив голову от туловища, Илья увидел через дверной проем, как рыцари Франка пытаются кого-то убить. Почувствовав в воздухе знакомый, но еще не забытый аромат духов своей любимой, Илья на мгновение замер. Он не мог в это поверить. Оттолкнувшись от пола всеми четырьмя лапами, он в один прыжок оказался в тронном зале, точно рассчитав траекторию полета, чтобы при падении повалить двух рыцарей на пол и закрыть собой леди Натали и Аврору. При ударе шлемы слетели с голов стражников. Длинными когтями оборотень в несколько заходов превратил их лица в кровавое месиво. Зловеще рыча, гигантский волк двинулся на оставшихся рыцарей. Бросив раненую Альфу, рыцари Франка поспешили на помощь своим товарищам. Один из них снял со спины арбалет и выстрелил в Илью, остальные попытались вонзить мечи с нескольких сторон одновременно. Болт достиг своей цели, несколько скользящих ударов рассекли плоть оборотня. Повалив арбалетчика, Илья и рыцарь оказались лицом к лицу: жар из пасти и четыре белых клыка – последнее, что враг увидел и почувствовал перед своей смертью. Рубящие удары защитников Франка лишь разжигали злобу и агрессию в хищнике. Кровь сочилась из каждой раны, оставляя на полу кроваво-красную дорожку. Королева и ее сестра, поняв, что хищник на их стороне, бросились ему на подмогу. Ударив со спины нескольких стражников, они значительно увеличили свои шансы на победу. Альфа лишь жалобно выла, пытаясь подняться, каждая ее попытка заканчивалась очередным падением. В этой битве она больше не могла участвовать: сказывались тяжёлое ранение в брюшную полость и рассеченная на две части лапа. Покончив с последним рыцарем лорда и спрятав клыки, сэр Илья встал напротив леди Натали и голубыми, почти не моргающими глазами уставился на нее. Всем своим видом он пытался показать, что он тот самый, которого она любит и ждёт. Следы запекшейся крови на его голове выглядели ужасающе отталкивающе, но он продолжал смотреть взглядом… мужчины, который любит только ее. Этот взгляд невозможно спутать или повторить, он индивидуален. Каждая женщина, которую по-настоящему любят, узнает его. Все бы так и случилось, если бы перед леди Натали ни стоял гигантский волк.

– Ты только посмотри! У него глаза человека…, –произнесла леди Аврора.

– Если бы ты знала, насколько ты права…, – подумал Илья.

– Этого не может, быть…, – тихо сказала королева.

В комнату вбежало ещё несколько рыцарей.

– Ваше Величество, нам нужно уходить! Мы прорвали оборону замка, но нас слишком мало, их втрое больше, – крикнул один из них. В темноте комнаты рыцари только сейчас разглядели оборотня:

– К оружию! Защищайте королеву!

– Отставить, воины, он на нашей стороне…, – остановила их леди Натали.

– Миледи, вы уверены?

– Более чем!

– Что нам делать дальше? – спросил рыцарь, глядя на свою королеву.

Илья, не обращая никакого внимания на присутствующих, медленно пошел к Альфе. Она лежала в луже крови и часто-часто дышала. Повернув голову, она посмотрела в его сторону. Ее слегка удивил его внешний вид, так как принюхавшись несколько раз, она признала в нем своего хозяина. Того самого, которого она спасала не раз, подставляя себя под удары клинков, вытаскивала из-под снежного завала и несколько дней охраняла, не отходя ни на шаг, когда он был без сознания. Альфа была готова отдать свою жизнь, защищая своих хозяев, ведь они были ее стаей, а Илья – вожаком. И сейчас она чувствовала, что от этих ран ей уже не оправиться. Жалобно скуля, как будто маленький щенок, потерявший свою маму, она звала Илью к себе, чтобы последний раз уткнуться в него своей мордой и спокойно оставить этот мир, зная, что хозяин жив и что она справилась со своим предназначением. Ликантроп, подойдя к Альфе, положил свою лапу ей на голову. Глубоко вздохнув и стиснув зубы, волчица навсегда закрыла свои ярко-огненные преданные глаза. Грустный вой заполнил стены тронного зала. Затем он поменял тональность и перешёл в страшный не прекращающийся и леденящий душу звериный рев. У всех присутствующих по телу пробежали мурашки и через мгновение они заткнули уши руками, потом один за другим стали падать на пол, последней была леди Натали… Спустя несколько минут, королева пришла в себя, ее лицо было мокрым и холодным от остывшего пота. Черный волк стоял над ней и пристально глядел прямо в глаза. От неожиданности она резко поднялась, но из-за сильного головокружения ноги подкосились, и молодая женщина снова оказалась на полу. Обеими руками схватившись за голову, леди Натали произнесла:

– Да кто же ты такой?

Если бы Илья мог хоть что-то сказать… Но в ответ он лишь поднял переднюю лапу и протянул ее своей любимой.

– Твои глаза мне знакомы, но я не могу понять, почему? Ох, моя голова…. Зачем ты сделал это? – королева указала на лежавших на полу рыцарей и свою сестру.

Оборотень, закрыв глаза, опустил голову и еле слышно проскулил.

– Ты знал Альфу? – удивилась девушка.

Илья кивнул.

– Ты, что меня понимаешь?

Он снова утвердительно покачал головой.

– Это, наверное, мне кажется, последствия падения и ушиба головы….

Теперь хищник встряхнулся, как будто после купания.

– Что это было? – еле ворочая языком, произнесла Аврора.

– Ты в порядке? – спросила леди Натали.

– Жить буду. Он все ещё здесь? – спросила Аврора.

– Да, он пытался со мной говорить…

– Он, что делал? Ты сейчас серьезно?

Из общения девушек Илья понял, что незнакомка довольно близко знает королеву и разговаривает с ней как равная, что странно. Только сейчас заметив, что Альфа лежит неподвижно, леди Натали бросилась к ней. Опустившись на колени, она тихо произнесла:

– Прости, моя девочка, спасибо тебе за все…, – слезинки одна за другой катились по щекам королевы.

Погладив рукой ещё теплую морду волчицы, она подняла с пола свой меч. Не произнося ни слова, она стала осматривать присутствующих в комнате, переводя свой взгляд с одного на другого. Прошло несколько минут, рыцари из отряда леди Натали тоже поднялись с пола один за другим.

– Итак, нам нужно выбраться из замка и перегруппироваться для новой атаки, – нарушила тишину королева.

Под действие магического воя попали все обитатели замка, сэр Франк и стражники тоже лежали без сознания. Немногочисленные жители города Вест-Рок были также им потревожены. Его отголосок был слышен даже в густых лесах острова, где леди Кристиан, сбившись с пути, искала хоть какие-нибудь признаки цивилизации. Этот всплеск энергии ощутили все магические создания Средиземногорья: начиная от чеперов и заканчивая могущественными драконами.

Воспользовавшись моментом, карательный отряд леди Натали покинул стены замка. Многие жители, которые вышли на улицу, стояли и растерянно наблюдали за происходящим в городе. Стражники, шатаясь, поднимались с земли, те, которым повезло меньше, лежали возле стен замка и башен мертвыми из-за падения с большой высоты. Видя беспомощность городской стражи, и не упуская этот момент, горожане вслед за отрядом королевы покидали город. Илья по одной из лестниц поднялся на городскую стену. Словно огромная тень, он пронесся по всему периметру, добивая оставшихся в живых рыцарей. Темной, безлунной ночью, когда все небо затянули серые тучи и ни одной звёзды не было видно, в кромешной тьме эти бедняги даже не поняли, что за невиданный зверь прервал их жизнь. Крича и размахивая руками, они падали вниз. Разобравшись с оставшимися рыцарями, Илья спрыгнул со стены и по свежим следам догнал свою королеву. Немного запыхавшись, он остановился возле скопления горожан. Да него стали долетать обрывки фраз:

– Миледи, заберите нас с собой, тут жить просто невозможно…, – слышалось с одной стороны.

– Мы пойдем за вами, возглавьте наш народ! – кричали с другой.

 

– Давайте, возьмём штурмом Вест-Рок, это наш дом, мы должны его вернуть! – предложил чей-то хриплый голос.

Крики, возгласы, плач детей – все это просто сводило с ума Илью. Острый слух делал свое дело, вскоре он, расталкивая во все стороны обезумевших горожан, пробрался в середину круга. И злобно зарычал, оскалив клыки.

– Помогите! Кто-нибудь! Это черный дьявол! Он пришел за нами!– кричали испуганные люди.

Рыцари, окружив свою королеву, приготовились к нападению. Голубые глаза хищника отражали свет факелов, он не сводил взгляд с леди Натали, которая стояла в центре круга и не понимала, что же ей делать дальше. Многие горожане разбежались, спрятавшись за ближайшими деревьями и небольшими кустарниками. Расстояние сокращалось, волк подходил все ближе. Рыцари обнажили мечи. Королева растерянно молчала.

– Атаковать? Но ведь он спас меня? А если он разорвет в клочья моих рыцарей? Как мне жить потом с этим? Вдруг я буду следующая? Что же ему нужно?– это лишь часть вопросов, которые пронеслись в голове леди Натали.

Когда оборотень подошел на расстояние прыжка и уже выбирал очередную жертву, он услышал:

– Всем в сторону! Я пойду к нему одна! Никому не двигаться!– крикнула королева.

– Миледи, это может быть опасно! – взволнованно произнесла Аврора.

– Я повторять не буду! – ответила леди Натали и пошла навстречу хищнику.

Илья был готов разорвать любого, кто встал бы между ними, слишком долго он ждал этого момента, но предвидеть такой исход… Даже его ошарашило поведение королевы.

– Ты хочешь, чтобы я пошла с тобой? Так тому и быть! Только не нужно кровопролития. Аврора, жди моего возвращения, собери людей и разбейте лагерь. Я доверяю тебе своих рыцарей,– крикнула молодая женщина.

Ликантроп остановился и спрятал клыки. Такой вариант его вполне устраивал. Королева подошла к нему вплотную и закрыла глаза. Она была готова ко всему. Но волк лишь лизнул руку королевы, а затем ткнул мокрым носом в щеку. Прикасаясь к ее нежной шелковистой коже, Илья на мгновение даже забыл про свой звериный облик, он стоял и наслаждался моментом после долгих месяцев разлуки, а девушка в недоумении просто стояла, не понимая, что же всё-таки происходит. Затем оборотень развернулся и пошел прочь, леди Натали последовала за ним. Волк привел ее к морю. Он лег на песчаном берегу и стал всматриваться в морскую даль. Лёгкий ветер едва задевал морскую гладь, создавая на ее поверхности маленькие бугорки, которые превращались в морскую пену, ударяясь о берег. Девушка присела рядом.

– Так всегда делал мой муж, приводил меня к морю, где мы часами могли наблюдать за морем и звёздами…, – чуть слышно произнесла леди Натали, не понимая сама, зачем она говорит это огромному зверю.

Ветер гнал по небу серые тучи будто невидимый пастух, подгоняя их своим хлыстом в направлении дома, настигнув последнюю, отбившуюся от остальных, он очистил ночную твердь. Лунный свет озарил песчаный пляж, а на воде оставил удивительно красивую, не на что не похожую лунную дорожку. Илья осторожно поднялся, стараясь не напугать свою любимую. Выбрав участок поровнее, он своей лапой начал водить по песку, выводя каждую букву: «Любимая, это я – сэр Илья, твой муж». Закончив, он чуть слышно проскулил и указал лапой на написанное. Леди Натали обернулась, поднявшись и машинально отряхнув прилипший песок, она подошла к волку. Не поверив своим глазам, она поочерёдно смотрела то на хищника, то на песок. Не выдержав, она произнесла: «Это правда? Илья, это действительно ты?». Ликантроп кивнул. Подбежав к черному гиганту, она попыталась его обнять. Через густую шерсть молодая женщина чувствовала, как часто бьётся его сердце. Илья закрыл глаза, он слышал, как леди Натали тихонько плакала, прижавшись к его груди.

– Я думала, тебя убили… Я уже перестала надеяться…. Я …,– королева, не договорив, просто прижалась к нему, слезы продолжали катиться по ее щекам.

.– Как так случилось?– спустя несколько минут, спросила королева и отошла в сторону.

Смахнув лапой прошлое послание, хищник написал: «Проклятье».

– Вот почему Альфа подпустила тебя к себе, она узнала своего хозяина…

Илья опять кивнул головой.

– Что нам теперь делать?

Илья посмотрел на леди Натали, не зная, как ей намекнуть на то, что он хоть и человек в волчьем обличии, но говорить он все же не может.

– Прости, я поняла, давай так, я буду задавать вопросы, а ты пиши ответ, или кивай, хорошо?

– Да, – Илья, написал на песке.

– Ты был здесь все это время?

– Да.

– Почему Франк не смог найти тебя?

– Не искал, – появилось на песке из-под лапы хищника, затем Илья зарычал.

– Предатель, я до последнего надеялась на то, что это всё слухи. У тебя есть план?

Илья кивнул.

– Расскажи, ой…. Я снова забылась… Может, нам попытаться пробраться в порт и вернуться домой за подкреплением, – предположила королева.

– Нет.

– Но почему? Нам нужно больше воинов! Горожане, что сбежали с нами, помогут, но их слишком мало…

Илья схватил ее зубами за свисающий край кольчуги и потянул за собой.

– Хорошо-хорошо, поняла, иди первым, а я за тобой…

Глава

XXVII

Основательно выбившись из сил, леди Кристиан блуждала по лесу, споткнувшись о корень дерева, она упала на землю, высокая трава смягчила падение, но удар был достаточно сильным и у девушки перехватило дыхание. Несколько секунд она не могла дышать, ощупывая руками траву, леди Кристиан пыталась опереться хоть на что-нибудь. Вдруг стало светло. Лунный свет смог пробиться даже сквозь кроны деревьев, освещая самые темные части леса. Поднявшись, супруга лорда Франка увидела на земле едва заметную тропинку.

– Хвала небесам…, – проговорила девушка и пошла по дорожке.

Вскоре вдалеке показались забор и силуэты домов, в нескольких окнах тускло горел свет. Леди Кристиан подошла к калитке и дернула дверь. Заперто. Постучав несколько раз, она крикнула:

– Эй, кто-нибудь, помогите мне, пожалуйста…

Дверь одного из домов со скрипом отворилась, на улицу вышел мужчина с масляной лампой в руках:

– Кто ты? И что тебе здесь надо? – спросил хриплый голос.

– Помогите, прошу, я сбежала с Вест-Рока, потом пошла в лес и потерялась, не знаю, сколько я уже здесь, мне некуда идти, пожалуйста, помогите…

– Ну, хорошо, будешь спать в сарае, завтра мы тебя куда-нибудь определим. Меня зовут Фалько, я здесь старший.

– Кри…, Кризанта, меня зовут Кризанта, – соврала леди Кристиан.

Горшечник открыл калитку, затем проводил девушку до сарая.

– Будешь спать здесь, принести тебе еды? – спросил Фалько.

– Если можно…, – ответила Кристиан.

Через несколько минут Фалько вернулся, в руках он держал глиняную тарелку и горбушку хлеба.

– Вот поешь, ты, наверное, весь день ничего не ела.

– Благодарю…, – ответила девушка и принялась уплетать еду за обе щеки.

Никогда ещё снедь не была такой вкусной. Вдали от городских благ и королевской кухни начинаешь понимать вкус обычного хлеба.

Снедь - пища, еда.

– Кризанта, доброй ночи! – пожелал Фалько и вернулся в дом.

Ночную тишину деревни снова потревожили: волчий вой, сопровождающийся грохотом калитки, слетающей с петель.

Леди Кристиан, вздрогнув, стала прислушиваться.

Фалько, схватив топор, выскочил из дома. Жаклин, Далила и остальные жители деревни, вооружившись вилами, лопатами и прочим инвентарем, последовали примеру горшечника.

– Черный Дьявол! Теперь он точно пришел за нами! – закричала Далила.

– Далила, сколько можно уже… Тебе не надоело? – ответила Жаклин.

– Смотрите, там рыцарь, волк привел с собой рыцаря! – выкрикнул кто-то из толпы.

– Меня зовут леди Натали, я ваша королева!

Жители деревни молча переглянулись.

– Эта по ее приказу лорд Франк издевался над нами! Из-за нее мы теперь здесь! Давайте забьем ее палками до смерти! – кричали со всех сторон.

Илья прыгнул в гущу народа и схватил зубами одного из самых воинственно настроенных, а после отшвырнул его в сторону забора, мужчина, ударившись о частокол, рухнул возле него без сознания. После этого остальные притихли…

– Спасибо, дорогой, но я бы и сама справилась! – ответила королева.

Оборотень облизнулся, глаза его блестели.

В этот раз даже Далила не нашла слов и просто промолчала.

– Простите, леди Натали, мы не с того начали…, – попытался разрядить обстановку Фалько.

– Не знаю, что вам наплел этот предатель Франк, но я точно никогда бы не позволила, чтобы мой народ скитался по лесам и голодал. Жители моего острова живут в мире и согласии, и я могу вам это доказать. Вы сможете все увидеть своими собственными глазами. Но сейчас мне нужна ваша помощь.

Словно журчание ручья, послышались пересуды со всех сторон.

– Моя королева, разрешите нам немного посовещаться? – спросил Фалько.

– Как зовут тебя, храбрый воин? – спросила леди Натали.

– Я Фалько, местный гончар, среди нас нет воинов, но мы готовы бороться за наш дом не хуже любого рыцаря. Вы позволите, миледи?

– Конечно, но поспешите, у нас очень мало времени…, – ответила королева.

– Нам нужна ее помощь…, – начал Фалько.

– Зачем? Пусть идёт, откуда пришла, – перебила его Далила.

– Грубой силой их не одолеть, да и зачем? Королева хочет нам помочь…, – продолжил гончар.

– Я согласна с Фалько, лорда Франка нужно свергнуть, и это самый подходящий момент, сама королева здесь, значит он действовал за ее спиной… Иначе зачем бы она явилась лично? – ответила Жаклин.

– Интересно, о чем они там говорят, мне не разобрать…, – леди Натали обратилась к Илье.

Волк поднял переднюю лапу и указал на нее.

– Обо мне? Интересно….

– Большинство согласно, на том и порешим, – Фалько пошел в сторону леди Натали.

– Миледи, у нас есть к вам просьба, вы должны пообещать, что наведете порядок на нашем острове, – горшечник озвучил мнение большинства.

Королева обратилась к горожанам, ее голос звучал так, словно она была под присягой:

– Я, леди Натали, клянусь, что с этой самой минуты ни один житель города Вест-Рок не будет больше скитаться по лесам и голодать, я положу конец хаосу и беззаконию, со стороны высших слоев правления. Все, кто был замечен в преступной связи с лордом Франком, будут сурово наказаны, я лично за этим прослежу. Все, кого незаконно осудили или изгнали, будут реабилитированы. Я верну вам ваши дома!

Радостные лица людей говорили только об одном: королева смогла разжечь в них искру надежды, теперь они были готовы на все ради своего будущего, ради своих детей.

– Тогда мы согласны, дайте нам немного времени на сборы…, – ответил Фалько и пошел в дом собирать все необходимое для похода.

Остальные сделали то же самое. Спустя полчаса жители деревни вооружились: кто вилами, кто самодельными деревянными копьями, лишь у немногих было несколько кинжалов. Пешая колонна, возглавляемая молодой женщиной-рыцарем и огромным волком, выдвинулась в сторону Вест-Рока. Забрезжил рассвет, когда отряд королевы добрался до временного лагеря леди Авроры.

– Приветствую Вас, миледи! – отозвался часовой.

– Здравствуй, воин! Где леди Аврора? – спросила королева.

– Сейчас же доложу ей о вашем возвращении! – рыцарь нервничал, это был первый раз, когда он напрямую общался со своей королевой.

Спустя несколько минут леди Аврора и часовой вернулись.

– Мое почтение, Ваше Величество! Вы вернулись с подкреплением? – поприветствовала свою сестру леди Аврора.

– Да, разбуди остальных, мы должны спешить! Разговоры сейчас не уместны!

– Слушаюсь, миледи! – ответила Аврора.

Ещё полчаса драгоценного времени было потрачено на сборы. Когда все были готовы: дюжина рыцарей, сэр Илья, королева и леди Аврора, а также горожане – их число было весьма примерно от ста двадцати до ста пятидесяти, точно пересчитывать не было времени, – они выдвинулись в сторону Вест-Рока. Непроходимый лес медленно редел, кое-где под ногами стали появляться песчаные наносы. Пышные лесные деревья сменялись маленькими и корявыми. Затем их полностью вытеснили кустарник и папоротники, вместо земли – холодный зыбучий песок, заметно усложняющий марш в сторону городских стен. Ещё несколько сотен метров отделяли отряд леди Натали от открытой местности, где их с лёгкостью заметят дозорные со сторожевых башен.

– Стоять! – крикнула королева.

– Дальше идти мы не можем! Нужен план атаки. Есть, у кого что предложить? – добавила она.

Король Илья вспомнил о туннеле, который он использовал, чтобы избежать встречи с рыцарями лорда Франка. Указав направление своей лапой, он побежал вперёд, отряд последовал за ним. Остановился он лишь на опушке леса. В земле между двух деревьев была огромная яма. Ее дна не было видно, лишь каменные плиты в виде ступеней, уходящие во мрак.

 

Дожидаясь пока подтянутся задние ряды, оборотень подошел к разлому. Спустя несколько минут воины леди Натали стояли перед тайным проходом. Указав направление,

ликантроп исчез в темноте пещеры, остальные последовали за ним. Королева шла впереди, пытаясь не отставать от волка, пройдя пару ступеней, она заметила, что под ногами лежит несколько факелов.

– Аврора, разожги факелы, – крикнула королева и передала их своей сестре.

– Слушаюсь, миледи!

Выхватывая каждый кусочек пещеры из темноты, отряд рыцарей и горожане осторожно продвигались вглубь пещеры. Дойдя до развилки, королева остановилась.

– Что теперь, Ваше Величество? – спросил один из рыцарей.

– Дождемся волка, он вернётся, едва заметив, что мы отстали…

Сэр Илья не заставил себя долго ждать, в одном из проемов мелькнул голубой отблеск, затем раздался чуть слышный вой.

– Нам сюда! – леди Натали указала на левую шахту.

Через несколько сотен метров под ногами стала ощущаться влажная почва, потом и вовсе начало хлюпать. Откуда-то сбоку подуло прохладой, и вот они уже по колено в воде идут по темному туннелю.

– Миледи, вы слышали это? – один из рыцарей обратился к королеве.

– Нет, воин! Тебе послышалось. Идём дальше…,– ответила леди Натали.

Впереди показалось небольшое подземное озеро, вода в нем светилась приятным бирюзовым светом. Подойдя ближе, рассмотрели, что свет исходит не от воды, а от огромных кристаллов, которые лежат на дне подземного водоема.

– Моя королева, давайте возьмём несколько кристаллов, они заменят нам факелы…, – предложил другой рыцарь.

– Неплохая идея, действуй, воин…

Подойдя к кристаллу, стражник аккуратно извлёк его из грунта и поднял над головой, пещеру осветил яркий свет. Из темноты послышалось шипение, а затем шум расплескивающейся воды. Рыцарь успел сделать несколько шагов перед тем, как его схватила длинная почти прозрачная щупальца. Пытаясь освободиться, он выронил светящийся камень и попытался достать свой меч, но опоздал, ещё несколько щупалец заключили его в смертельные объятья и утащили в темноту. Скрежет кирасы и хруст сломанных ребер разошелся эхом по пещере, пронзая ужасом каждого из присутствующих.

– Что это за тварь? – крикнула леди Натали.

– Не знаю, миледи, но мы его явно потревожили, теперь оно нас так просто не отпустит! – ответила Аврора.

– К оружию! – скомандовала королева и выхватила свой меч.

Подчинившись приказу, рыцари и горожане заняли круговую оборону. Минуты казались часами, напряжение росло, некоторым, особо впечатлительным горожанам, стали мерещиться прозрачные, едва заметные образы, но на самом деле ничего не происходило. Чудовище как будто выжидало подходящий момент для атаки, что подтверждало наличие разума.

В очередной раз заметив, что он в гордом одиночестве пересекает извилистые шахты туннеля, сэр Илья решает повернуть обратно и найти отставших. Спустя несколько минут он возвращается к подземному озеру. Перед его глазами вырисовывается следующая картина: гигантская трёхголовая гидра с щупальцами вместо конечностей, притаившись в темноте пещеры, охраняет свое потомство, те самые светящиеся камни, что лежат на дне озера, и если бы не беспечность рыцаря, то о ее существовании никто бы даже не узнал, отряд бы беспрепятственно пересёк водную преграду и пошел бы дальше. Но теперь скопление людей привлекло внимание пещерного монстра и, как любая мать, гидра будет защищать свое потомство несмотря ни на что. Никто из присутствующих не осмеливался напасть первым. Люди стояли и скорее оборонялись, так как не знали точно, кого нужно атаковать, а гидра изучала своего противника, пытаясь найти в нем уязвимые места. Для нее это был скорее ком, из которого что-то торчало. Она рассматривала людей как единый организм, который превышал ее собственные размеры, и именно поэтому хищница до сир пор не нападала. Враг хотел забрать ее яйцо, украсть ее детище и поэтому его нужно остановить, пусть даже ценой своей жизни. Но гидра не спешила, она прожила здесь не одну сотню лет и знала, что лучший способ выжить, это оставаться не замеченной как можно дольше. Быть может, спустя несколько часов пещерный монстр понял бы, что это лишь слабые и напуганные маленькие существа, которых он разбросает по сторонам одной из своих конечностей. Но теперь ему противостоял другой хищник, и численный перевес опять был не в пользу гидры. Она не шевелилась и думала, что находится в безопасности, как и долгие годы, которые она скрывалась от посторонних глаз во мраке пещеры, но ликантроп отлично видел в темноте и давно разглядел ее, и нашел несколько слабо защищённых мест.

– Помоги нам! – крикнула леди Натали.

Вскочив на уступ в скале и оттолкнувшись от него задними лапами, сэр Илья очутился прямо на гидре, вцепившись в одну из ее голов, он повис в воздухе.

– В атаку! Держим строй! – отдала приказ королева.

Нанося режущие и колотые раны тянущимся во все стороны щупальцам, отряд леди Натали пытался пробиться к головам монстра. Оборотню спустя несколько минут все же удалось отгрызть одну из голов, вывернувшись, он вцепился когтями в шею гидры и совершил задуманное. Оказавшись в воде, сэр Илья перевел дыхание и приготовился к новой атаке, но какого же было его удивление, когда на месте отгрызенной головы начала расти новая.

– Мы должны помочь ему! Сомкнуть ряды и продолжать атаку! – кричала королева.

– Миледи, мне это кажется или наши атаки напрасны? Как будто ее щупальца отрастают вновь и вновь? – крикнула Аврора, отбиваясь.

– Назад пути нет! Бьемся до последнего!

Разрывая когтями тело монстра, ликантроп стал понимать, что регенерация гидры намного превосходит его собственную. Ей не нужны часы или дни для восстановления, а достаточно нескольких секунд. И битва была бы проиграна, но сэр Илья решается на отчаянный шаг. Он впивается в шею монстра, прикусывая ее с такой силой, что все четыре клыка оказываются утоплены в тело жертвы. Следующий ряд маленьких зубов, находящихся за клыками, обломился при соприкосновении с жертвой и впрыснул специальное вещество, служащее для обращения. На гидру оно подействовало весьма своеобразно, но на это и был расчет. Ее тело начало чернеть. Конечности ослабли, всей своей массой она с плеском упала в воду. Пещерный монстр стал задыхаться, вода вокруг него словно кипела. Рыцари недолго думая, принялись добивать гидру, пронзая ее снова и снова. Бурление усилилось, вскоре от гидры осталось лишь темное пятно.

– Спасибо тебе, черный дьявол! – крикнул кто-то из крестьян.

Остальные подхватили: «Черный дьявол! Черный дьявол!»

Сэр Илья был не в восторге от своего прозвища, но, чтобы приободрить толпу, он зловеще зарычал и побежал в темноту туннеля.

– За ним! Не отставать! – крикнула леди Натали и последовала за своим мужем.

Остальная часть подземного перехода прошла без осложнений. Пройдут годы, пока родятся на свет новые маленькие гидры, затем они, используя питательные вещества подземных вод, увеличатся в размерах, потом, воспользовавшись особенностями своего организма, сольются в одну особь и продолжат свой жизненный цикл, живя во мраке пещеры и защищая от всех эти странные, похожие на светящиеся камни, яйца.

Впереди показался свет. Это был выход к «Большому холму». Его преграждал волк.

– Что ты делаешь? Почему не даёшь нам пройти?– спросила леди Натали.

Теперь перед Ильёй стояла новая задача, как объяснить своей любимой то, что он должен пойти первым, нейтрализовать стражников и отрыть ворота, чтобы избежать ненужных жертв.

– Хорошо, давай так… Я буду задавать вопросы, а ты кивай «да» или «нет»? Согласен?

Илья кивнул.

– М-м… мы должны напасть сейчас?

– Нет.

– У тебя есть план?

– Да.

– Мы должны помочь тебе?

– Нет.

– Ты пойдешь первым?

– Да.

– Мы пойдем следом?

– Нет.

– Нам ждать твоего возвращения?

Именно этого вопроса хотел добиться король Илья, он ещё раз утвердительно кивнул. Подойдя к своей любимой, он прижал уши и чуть слышно проскулил. Леди Натали все поняла без слов и обняла его.

– Будь осторожен…, – прошептала она.

Через мгновение волк исчез, освободив проход.

– Всем ждать моей команды! – приказала королева.

Эти полчаса леди Натали и остальным показались вечностью. Королева боялась вновь потерять своего мужа, но теперь уже навсегда, а рыцари и горожане переживали за свою жизнь. В обоих случаях ожидание было жестокой пыткой, а неведение лишь усиливало ее…

Рейтинг@Mail.ru