По волнам Средиземногорья

Илья Ульянов
По волнам Средиземногорья

Глава

XXVI

– Итак, Томас, наш следующий шаг. Мы захватим обоз с продовольствием. У меня есть маршрут его передвижения, и я знаю время. Не спрашивай откуда, все равно не скажу.

– Я и не собирался. Скажи, Барнабас, ты сможешь убить лорда Франка? – спросил Томас.

Повисла пауза.

– Когда придет время, смогу! – ответил юноша.

– Ты сумасшедший, знай это! Прошу тебя, брось эту затею, нас всех поймают…, – взволнованно произнес Томас.

– Томас, мы уже это обсуждали. Лучше скажи, тебе удалось ещё кого-либо завербовать?

– Да, я дал им немного золота, но где наше логово показывать не стал…

– Молодец! А ты не так глуп, как кажешься! – Барнабас похлопал по плечу друга, затем добавил:

– Изучи это, и расскажи нашим парням подробности, завтра в полдень, вот здесь! – он указал на красный круг, отмеченный на карте.

– Это место встречи? – спросил Томас.

– Да, оно самое. Обоз будут охранять четыре рыцаря. Лорд самоуверен и глуп, он думает, что никто не посмеет ограбить его. Этим мы и воспользуемся. Возьми арбалеты и передай лично в руки нашим бойцам. Да, кстати, ты не сказал, скольких тебе удалось переманить.

– Двоих, они и так были не лучшего мнения о нашем правителе и только ждали момента, а тут им ещё и заплатили.

– Да, ты далеко пойдешь, Томас. Все-таки не зря, я тебя позвал.

– Последний вопрос: Что ты хочешь делать с грузом? – спросил Томас.

– Убьем рыцарей, а еду раздадим всем нуждающимся, их очень много, поверь.

– И как ты будешь это делать? Встанешь на рыночной площади и будешь раздавать направо и налево? Тебя тут же схватят!

– Ты прав! Значит, просто все сожжем и дело с концом.

В назначенном месте была устроена засада. Все шло как и планировалось, обоз обошел несколько деревень и возвращался в Вест-Рок. Громко крича, Барнабас выскочил из укрытия: «Долой тирана!». Затем послышись глухие выстрелы из арбалета. Три рыцаря, охраняющие обоз, выпали из седла и с грохотом упали на землю. Оставшийся крикнул: «Тревога! Нас атакуют!». Из крытой телеги, которая шла в центре, выскочили ещё шесть рыцарей. Закрываясь щитами, они побежали в сторону стрелков.

– Перезаряжай! – крикнул Барнабас.

Несколько арбалетных болтов вновь достигли своей цели. Всадник был тяжело ранен и ещё два бойца лорда Франка, прятавшихся в телеге, были убиты. Но четверо из них добрались до заговорщиков и завязалась кровавая бойня. Барнабас и Томас были не слишком сильны во владении мечом и, скорее, просто отбивались нежели нападали, но вот их новые последователи дрались за четверых, чувствовалась дисциплина и твердая рука. Рыцари переключились на более сильного противника и вскоре количество взяло верх. Тогда Томас и Барнабас, спасаясь бегством от неприятелей, бросились в лесную глушь.

– Схватить их живыми! Лорд Франк захочет их допросить! – крикнул один из стражников и побежал за повстанцами.

Остальные последовали за ним. Пробежав несколько сотен метров, разорвав одежду и изрядно исцарапав себе лицо и руки, два беглеца решили перевести дыхание на небольшой лужайке. Слева они увидели дым от костра.

– Доигрался? Теперь нам точно конец! – запыхавшись, злобно процедил Томас и, показав в сторону костра, добавил: «Это, наверное, ещё один отряд Франка, который ищет нас в лесу.

– Сейчас узнаем! – ответил Барнабас и побежал вперед.

Вариантов у них оставалось немного. Быть схваченными или попытаться попросить помощи у незнакомцев, надеясь на то, что это не рыцари лорда. Барнабас оказался прав, доспехов у них не было, шестеро крестьян сидели вокруг костра и у двоих были мечи.

– Стоять! Что вы тут забыли? – крикнул один из «крестьян», поднялся с земли и выхватил свой меч.

– Помогите нам, рыцари лорда Франка хотят нас убить! – испуганно крикнул Барнабас.

– И за что же? – спросил другой, не вставая.

– Мы хотим убить нового правителя Вест-Рока…, – признался Томас.

– Ну что ж, дело хорошее, мы вам поможем, но не по доброте душевной…

– Именем лорда Франка вы арестованы! И вы тоже, «песчаные рыцари» короля Роберта, поправьте меня, если я ошибаюсь…, – перебил разговор один из рыцарей, догнавший беглецов.

– Они самые…,– нагло ответил тот, что с мечом.

– Вот это удача, одним ударом двух зайцев, рыцари к бою…

– Восемь против четверых? Может, обсудим вашу капитуляцию? – спросил «крестьянин».

– А ты что, у них главный? – ответил вопросом на вопрос стражник.

– Меня зовут Труа, я был начальником караула «песчаных рыцарей», а это мои воины.

– Рыцари? Надо же, вы кучка трусов, убивающих мирных жителей, чтобы спасти свою шкуру. Вы позорите этот титул!

– Мне плевать! Вы все покойники! Воины в атаку! – крикнул Труа и побежал вперед.

Илья находился неподалеку, скрываясь от жаркого солнца в тени деревьев, крики и звон мечей привлекли его внимание. Он решил проверить и пошел на шум. Выглянув из кустов, он стал свидетелем убийства четырех стражников. После чего «крестьяне» начали требовать денег у двоих других, лицо одного из которых ему показалось знакомым. Перебирая образы в памяти, оборотень не поверил своим глазам – это был Барнабас. Тот самый, из-за которого чуть не замерз целый остров. Вдруг он почуял знакомый запах, в памяти сразу всплыли довольно неприятные воспоминания: темная ночь, «песчаные рыцари», тяжёлое ранение, вот почему голоса показались знакомыми. Ярость и волчья злоба буквально закипели внутри ликантропа. Обойдя отряд с другой стороны, он очутился в нескольких десятках метров от них. Зверски рыча, он выпрыгнул из кустов и повалил одного из них. Вырвав кадык своей жертвы, Илья стеклянными, немигающими глазами уставился на остальных.

– Бегите! Спасайтесь! – закричал Барнабас и побежал прочь, вслед за ним последовал и Томас.

– Убейте его! – крикнул Труа и бросился на волка.

Прокусив руку лидера, оборотень швырнул его в кусты, затем запрыгнул на него и перекусил ему сухожилия на ногах. Арбалетный болт только «подогрел» злобу и без того разъяренного хищника. Разорвав плоть остальным обидчикам, Илья добрался до последнего в живых. Труа полз по земле, хватаясь за ветки и корни руками, ноги его не слушались, они были словно две палки, сросшиеся с туловищем. Илья медленно подошёл к уползающему Труа, схватил его за ногу и ещё раз швырнул в кусты, а затем встал передними лапами на его грудь и взглянул в его глаза. Затем оборотень разорвал когтями то же самое место, куда «песчаный рыцарь» вонзил клинок Илье. И снова взглянул в глаза рыцаря.

– Этого не может быть, ты не можешь быть им. Мы же тебя убили. После такого ранения выжить невозможно!

Это было последнее, что произнес Труа. Обнажив клыки, Илья разодрал ему лицо и бросил истекать кровью, как в ту самую ночь, когда его скинули в овраг на долгую и мучительную смерть. Утолив жажду мести, Илья по свежим следам направился за Барнабасом и его другом. По нелепой случайности, эти двое забрели в ту самую заброшенную деревню, где жили Агнесса, Жаклин и Далила. Закрыв калитку, беглецы притаились за частоколом. Схватив валашку, девочка выбежала на порог своего дома:

– Эй вы, чего вам тут надо?

– Тише, дитя, мы тебя не обидим! – попытался успокоить ее Томас и медленно направился к девочке.

Агнесса бросила топорик в сторону мужчины. Он пролетел в нескольких сантиметрах от его головы и воткнулся в забор.

Валашка - маленький топорик с длинной ручкой, тыльная сторона которого удлиненная и образует молоток.

– Ах ты, маленькая дрянь! – прокричал Томас и ускорил шаг.

Девочка выхватила разделочный нож и направила его в сторону нападающего… Перепрыгнув через штакетник, Илья приземлился прямо на Томаса, вонзив в его спину огромные черные когти. От болевого шока Томас потерял сознание. Барнабас прижался к забору:

– Сгинь, нечистый! Пропади ты пропадом! – кричал юноша.

Волк, часто дыша, медленно двинулся к жертве. Барнабас выхватил кинжал и бросился на хищника. Слегка поцарапав волку переднюю лапу, юноша получил в ответ смертельную рану. Держась за живот, он увидел его содержимое, захлебываясь собственной кровью, Барнабас упал на землю. Агнесса, оцепенев от ужаса, наблюдала за всем, даже не шевелясь. Вдруг яркий свет ослепил девочку. Перед ней стоял рыцарь в полном обмундировании, только без шлема, а по руке бежала кровь. От неожиданности Агнесса выронила нож из рук.

– Здравствуй, Агнесса! – улыбаясь, произнес Илья.

Девочка-подросток стояла, молча хлопая глазами.

– У меня не так много времени и мне нужна твоя помощь, расскажи о вашем новом лорде. Как я понял, его зовут Франк? – спросил Илья.

– Да-а, – заикаясь, произнесла Агнесса.

– Так ты рыцарь? А не волк, – добавила она.

– Я не просто рыцарь, я король. Слышала, что-нибудь о городах Норман или Ногштаг.

– Да, наш новый лорд прибыл оттуда,– приходя в себя, ответила Агнесса.

– Его точно зовут Франк? – спросил Илья.

– Точно!

На шум прибежали женщины.

– Агнесса, кто этот рыцарь и что здесь произошло, кто эти двое несчастных, – спросила Жаклин и подошла к Томасу, положив его на спину, она поднесла клинок к его рту.

Лезвие осталось не запотевшим.

– Да он не дышит. Вы убили его!– крикнула Жаклин.

– Тетя Жаклин, так было нужно, иначе они бы убили нас всех…, – в голосе девочки слышалась твердость.

– Агнесса, найди мне лист бумаги и перо с чернилами…, – попросил сэр Илья.

Девочка побежала в дом. Через мгновение она держала в руках лист бумаги и перо.

– Вот, но чернил у меня нет…

– Напишем кровью Барнабаса, хоть на что-то сгодится это ничтожество, – ответил Илья и начал писать:

«Дорогой друг, сэр Франк, я жив! Но перейду сразу к делу: при финальной битве за Вест-Рок, меня ранил король Роберт. Его укус подействовал на меня как проклятье и теперь я застрял в шкуре волка, я не контролирую свои превращения, но сейчас у меня вновь получилось стать человеком. Мне нужна твоя помощь! Сообщи обо всем леди Натали, она, наверное, считает, что я давно мертв. Я буду ждать тебя сегодня вечером у «Большого холма», что неподалеку от города Вест-Рок, приходи один. Твой король сэр Илья». Подпись.

 

– Агнесса, доставь письмо в Вест-Рок, скажи стражникам у ворот, что у тебя важное послание для лорда Франка. Судьба всего королевства сейчас зависит от тебя, мы пойдем вместе, но вдруг я снова превращусь в волка. И тебе придется самой передать письмо. Подождав пока подсохнет кровь, Илья скрутил письмо и передал девочке.

– Как вас зовут? – спросила Агнесса.

– Сэр Илья, спасибо тебе за помощь. Я ….

Илья не успел договорить, слепящий свет окутал его, через мгновение перед подростком и женщинами стоял гигантский волк и лишь молчаливо смотрел на них. Громко рыкнув, оборотень побежал вперед, Агнесса последовала за ним. Через несколько часов утомительной гонки Агнесса стояла у городских ворот.

– Стоять именем нашего лорда! Мы должны проверить, есть ли твое имя в списке. Ну? – стражник сурово посмотрел на девочку.

– Сэр рыцарь, это очень важно, у меня письмо, его нужно доставить лично в руки лорда Франка.

– Дай взглянуть…, – на лице караульного сначала блеснула улыбка, затем его лицо поменяло свое выражение, и он подозвал напарника.

– Ты только глянь, что тут пишут, я думал это шутка такая, но глянь сюда, это подпись короля, я ее хорошо помню, – в полголоса проговорил один из стражников.

– Хорошо, пойдем со мной, я отведу тебя к лорду, там ты все и расскажешь, – ответил другой.

Илья наблюдал на происходящим издалека, и когда Агнесса скрылась из виду, он направился в указанное место дожидаться своего друга.

Постучав в двери тронного зала, рыцарь и Агнесса стали ждать дозволения.

– Войдите! – послышалось из-за двери.

– Милорд, простите за беспокойство, но вы должны на это взглянуть…, – рыцарь, чеканя шаг, подошёл к лорду и отдал письмо.

– Даже так?– лицо Франка изменилось несколько раз за какие-то доли секунды.

– Девчонку – за решетку! Усилить охрану замка и вызови ко мне начальника караула.

– Но как же, он же ваш друг! Убери свои лапы! Вы должны помочь ему! – кричала Агнесса, укусив стражника за ладонь, она попыталась сбежать.

Конвой, охраняющий дверь, поймал беглянку. Скрутив ей руки, они повели девочку в темницу. Там было холодно и сыро. Несколько клеток, находящихся неподалеку, были пустыми, кроме одной, где сидел старик. Его лица не было видно, оно скрывалось под густой «растительностью».

– За что они бросили тебя сюда? – хриплым голосом спросил старик.

– Я хотела помочь другу…, – тихо ответила Агнесса.

– Куда катится мир, маленьких девочек сажают в тюрьму…

– А вас за что?

– Я тут очень давно, король Роберт обвинил меня в колдовстве. Ну, если бы я был чародеем, я бы торчал тут столько времени? Скажи?

– Наверное, нет, я не знаю…, – ответила девочка-подросток.

– Почему вас не освободили? Король Роберт мертв, у власти новый лорд, – спустя несколько минут, вновь заговорила Агнесса.

– Ему плевать также, как и моей дочери…, – ответил старик.

– Вашей дочери? Кто она?

– Ее зовут Кристиан, – кашляя, ответил старец.

– Та самая Кристиан, которая вышла замуж за нашего нового лорда?

– Да, деточка, она самая. Значит, она всё-таки добилась своего? – старик посмотрел на Агнессу.

– Да, мне рассказала об этом тетя Жаклин.

– Жаклин? Она жила со мной по соседству. Как она?

– Ее выгнали из города по подозрению в государственной измене, теперь она живёт в заброшенной деревне.

– Пропади пропадом этот Франк. Столько бед он обрушил на голову народа. Ему тоже кажутся везде заговоры и интриги, как и королю Роберту.

– Как вас зовут? – спросила Агнесса.

– Идон, но теперь это неважно, я останусь гнить тут до конца жизни. Я уже смирился со своей судьбой. Кто твой друг, из-за которого ты здесь?

– Я не знаю, кто он… Он волк и в то же время человек. Он меняет свое обличие…

– Он друид-оборотень. Я слышал о них, – пояснил Идон.

– Скорее, оборотень-рыцарь, на нем были доспехи, ещё сказал, что его зовут сэр Илья и он – король города Норман или Ногштаг, я не разобрала.

– Вот оно как? Это наш с тобой единственный шанс на свободу, юная леди, – ответил старик и подошёл к железной решетке.

– Я знаю кое-что о Кристиане. Она сама мне рассказала, глупая бестия, уверенная в собственной безнаказанности, – почти шепотом произнес Идон.

Собрав горожан на рыночной площади, лорд Франк сделал следующее заявление:

– Жители Вест-Рока, с сегодняшнего дня я отрекаюсь от покровительства своей королевы. Ее время закончилось. То жалкое подобие власти теперь в прошлом. Теперь я ваш король. Кто не согласен, можете выйти вперёд,

Никто из горожан не посмел даже раскрыть рта.

Король Франк продолжил:

– Пока все свободны! Возвращайтесь к своей работе.

Без того измученные и подавленные горожане, якобы властью леди Натали, предвкушая плоды новой, стали расходиться. Многих горожан уже убили, меньшую часть изгнали. Король Франк формировал свое общество, то, которое было необходимо только ему, полностью игнорируя интересы народа. Власть развратила его, а молодая супруга лишь очередное тому доказательство.

Зандер получил очередное письмо от лидера сопротивления. В нем говорилось о личной встрече в их тайном логове. В назначенный час купец спустился в подземелье. Открыв железную дверь, он увидел фигуру, сидящую за столом. Скрывая лицо под капюшоном, лидер жестом попросил присесть рядом. На столе стояла бутылка рома и два бокала.

– Приветствую вас! – произнес Зандер и сел за стол.

Лидер кивнул.

– Что случилось? Что-то срочное? Обычно вы используете письма…

– Думаю, нет больше надобности скрывать свое истинное лицо, – сказала девушка.

Она сняла с лица маску и скинула капюшон, затем сняла перчатки. На ее правой руке красовался изумительный перстень, с зелёным изумрудом посередине. Откупорив бутылку, она наполнила бокалы.

– Выпьем за твое повышение, сэр Зандер?

– Леди Кристиана, это вы? Вы? Лидер заговорщиков? – от удивления Зандер едва усидел на стуле.

– Да, иначе откуда бы вы знали все подробности о планах Франка и его передвижениях?

– У меня нет слов. Но Барнабас и Томас ещё не вернулись. Разве мы не должны их дождаться?

– Забудь уже о них, ты что меня не слышал? Я предлагаю выпить за твою новую должность, теперь ты – лидер подпольной организации, – ответила девушка.

Зандер с недоверием поглядел на бокал, а затем на Кристиан.

– Он что отравлен?– спросил торгаш.

– Ну почему, сразу яд, вот взгляните…, – улыбаясь, ответила девушка и одним махом опустошила свой бокал.

Немного подождав, Зандер отхлебнул несколько глотков.

– М-м, отличный ром,– удивился Зандер.

– Прямиком из таверны «У Молли», мой муж любит стоящие напитки.

– Но зачем вы хотите его убить?

– Он жаден, глуп и недальновиден. После своего открытого заявления. Я готова отдать свою голову на отсечение: леди Натали не оставит это без внимания, соберёт своих рыцарей и явится сюда. Нас ждёт ещё одна осада, кровопролитие, голод и смерть. Жители города не примут сторону лорда. Скорее всего, они будут сами за себя, или, вообще, откажутся воевать, бросив все на самотёк. Но у меня другие планы, я покину этот остров, прихватив с собой мешок золотых. А ты мне в этом поможешь.

– Можете на меня рассчитывать, леди Кристиан, – ответил Зандер.

Уходя, девушка протянула руку, купец взял ее в свои и поднес ко рту, затем поцеловал.

– Ой! Меня что-то укололо…, – крикнул Зандер и отбросил руку.

– Как вам мое кольцо? Симпатичная вещица, не правда ли?

Зандер, задыхаясь, стал хватать ртом воздух, его лицо начало синеть.

– Ах да, совсем забыла, помимо его красоты, там есть маленькая иголочка, идущая от крохотного резервуара с ядом. Его почти не видно, ведь он тоже зелёного цвета. Одной порции яда достаточно, чтобы вызвать приступ удушья. Прощайте, сэр Зандер! – надев маску и перчатки, девушка покинула комнату.

На этом закончилась история подпольной организации, целью которой было свержение правящей верхушки. Кристиан хотела убить Франка, но, провозгласив себя единовластным правителем Вест-Рока, он сам себя подставил под удар. Цель достигнута и неважно какими средствами. Такое жизненное кредо было у этой, на первый взгляд, глупой и наивной девушки. Вернувшись к своему мужу, она продолжила свою игру. Поздней ночью, когда они в очередной раз беседовали, она выяснила все подробности: как Франк планирует захватить королеву леди Натали, сколько у него в отряде рыцарей, какую он изберет тактику, и какова роль во всем этом его супруги. Ещё раз убедившись, что она знает все подробности, Кристиан стала ждать удобного момента. Ее план был таков: при осаде города она, воспользовавшись секретным туннелем, идущим через городскую канализацию, выйдет прямо к небольшому озеру, оттуда через тайную калитку выберется за городские стены незамеченной. Переждав в лесу, леди Кристиан спокойно вернётся в город под видом крестьянки, и на первом же торговом судне покинет остров.

В назначенное время сэр Франк не явился. Но вместо себя он отправил отряд рыцарей, вооруженных арбалетами, предусмотрев такой исход событий, Илья через подземную пещеру выбрался на опушку леса. Глубокой ночью он вернулся в деревню. Женщины, закопав трупы Барнабаса и Томаса, сидели в доме девочки и дожидались новостей. Толкнув незапертую дверь, оборотень вошёл в дом и осмотрелся, Агнессы не было с ними.

– Черный дьявол! – закричала спросонья Далила.

– Где Агнесса? Она не с тобой? – спросила Жаклин.

Хищник потряс головой.

– Теперь и ты с ним говоришь… Жаклин, ты спятила…, – кричала Далила.

– Господи, успокойся, ты же видела, он человек! – попыталась привести в чувство подругу Жаклин.

Прошло больше двух недель, Агнесса так и не вернулась домой. Больше сотни горожан были изгнаны за стены города. Скитаясь по окрестным лесам, жители города соорудили временный лагерь. Они держались вместе, так было проще охотиться и защищаться от диких животных. Ранним утром, пока солнце ещё не взошло, собирая ягоды в лесу, Жаклин и Далила увидели дым от костра. Осторожно пробираясь сквозь заросли папоротника, они вышли к лагерю. Возле костра сидел мужчина, на вид лет сорока. Присмотревшись, Жаклин узнала в нем горшечника.

Горшечник- гончар, мастер по выделке глиняной посуды.

Тот самый, который взял в ученики Агнессу. Похоже, его постигла та же участь, что и большинство горожан.

– Фалько, это, правда, ты? – крикнула Жаклин и побежала вперёд.

– Жаклин? Я думал, тебя давно нет в живых!– хмурясь, ответил гончар и пошел ей навстречу.

Они обнялись.

– Э-э, я чего-то не знаю? – подходя к обнимающейся парочке, спросила Далила.

– Он мой сводный брат…, – ответила Жаклин.

– Ты никогда не говорила о нем, что очень странно…, – удивилась Далила.

– Об этом знала только его супруга. Фалько, как твоя дочь? С ней все в порядке? – улыбаясь, спросила Жаклин.

– Да, все хорошо, она спит в палатке, – сухо ответил Фалько.

– Кто в вашем лагере старший? – спросила Далила.

– Я, – ответил гончар.

– Отлично, тут в нескольких часах ходьбы есть заброшенная деревня, если хотите, можете пойти с нами, будет тесновато, но это лучше, чем жить в лесу, – Далила вопросительно посмотрела на горшечника.

– Конечно, мы идём, сейчас разбужу остальных! – крикнул Фалько и побежал к палаткам.

Потратив около часа на сборы, горожане, собрав шатры и погрузив в телеги свои вещи, направились к деревне. Солнце поднялось над горизонтом, освещая макушки деревьев. С высоты птичьего полета жители были похожи на огромную гусеницу, растянувшуюся на десятки метров, которая медленно ползла, приминая траву и кустарники. На подходе к поселению им преградил путь черный волк. Оскалив клыки, Илья злобно рычал, всем своим видом показывая, что он против этой затеи. Фалько, выхватив дубину, двинулся к хищнику. Если бы в зверином обличии оборотень мог смеяться, то сейчас он бы буквально рыдал от смеха. Мужик с палкой хочет остановить машину для убийства. Это, как вооружиться удочкой и пойти в атаку на медведя. Даже не замечая горшечника, Илья стоял на месте.

– Фалько, остановись, это плохая затея!– крикнула Жаклин и схватила брата за руку.

– Я отвлеку его! А вы бегите в деревню, заприте калитку и ждите меня, – тоном лидера ответил Фалько.

– Нас слишком много, мы все не успеем и потом, сколько ты продержишься, минуту? – улыбаясь, спросила Жаклин.

– Чему ты улыбаешься? Он порвет вас в клочья! – крикнул гончар.

– Позволь мне…, – Жаклин пошла вперед.

 

– Она сумасшедшая, но они разговаривают…, – ответила Далила.

Женщина обратилась к Илье:

– Послушай, я знаю, это дом Агнессы, но сейчас ее нет, а этим людям нужна крыша над головой, ты говорил, что ты король… Вот и позаботься о своем народе. Прошу тебя, не нужно кровопролития, это всего лишь мирные люди, которых несправедливо выгнали за пределы городских стен. Им некуда податься, в лесу их рано или поздно найдут и растерзают хищники, или убьют бандиты. В хижине Агнессы буду жить только я, мы с ней подружились и, думаю, она была бы не против.

Спрятав клыки, ликантроп ещё раз посмотрел на горожан, на лицах многих был виден тяжёлый отпечаток пережитого, другие, едва не падая, держались за свои повозки. Фыркнув, хищник побежал прочь, оставив позади себя лишь пыльное облако.

– Я же говорила, он все поймет. Проходите, вот здесь аккуратнее…, – обратилась к горожанам Жаклин.

Разобрав вещи, изгнанники пошли осматривать свои жилища. Судьба подарила им второй шанс. Теперь за высоким забором и стенами «новых» домов их жизням ничего не угрожало. Вода в колодцах была пригодна для питья, а охота на мелких животных и земледелие – это привычный уклад жизни многих горожан.

Но в Вест-Роке все было иначе, многие, кого не коснулись репрессии, были зажаты словно в тиски. Непомерные налоги, вседозволенность со стороны городской стражи, постоянные кражи и убийства. Город постепенно вымирал. Во многих домах досками были заколочены окна и двери. Некоторые из домов были сожжены, другие разграблены. Разруха и хаос в стенах города меньше всего волновали лорда Франка. Он пытался увеличить численность своей армии, но где взять надёжных рекрутов, когда люди отвернулись от тебя. В этом был его главный промах. Он не понимал, что при захвате любой крепости, города или замка, люди внутри были не менее важной боевой единицей, чем рыцари и стражники. А для него простолюдины были лишь расходным материалом. Слухи о его самопровозглашении доползли до Нормана. Леди Натали, не получившая несколько отчетов подряд, заподозрила неладное. А рассказ одного из капитанов торгового корабля лишь подтвердил ее опасения.

– Аврора, ты отправляешься со мной, мне сейчас необходим верный клинок! – фанатично заявила леди Натали.

– Да, миледи.

Королева собрала своих воинов во внутреннем дворе и провела краткий инструктаж. Основные силы она оставила в Нормане: поддерживать порядок и следить за безопасностью горожан. Усилила охрану караванов по маршруту: Норман – Ногштаг. После чего, взяв с собой Аврору, Альфу и полсотни рыцарей, направилась в порт. Погрузившись на корабль, отряд Ее Величества, подгоняемый попутным ветром, отправился к берегам Вест-Рока.

Вечером в каюте капитана состоялся разговор:

– Сестра, что ты будешь делать после прибытия на остров? Какова твоя тактика? – спросила Аврора.

– Честно признаться, я не сильна в стратегии и тактике, этим занимался король Илья. Но мы что-нибудь придумаем….

– Я считаю, нужно застать их врасплох…, – предложила Аврора.

– Это как? – спросила королева.

– До захода в порт основной отряд на шлюпках покинет судно и будет ждать, пока стемнеет, а мы тем временем встанем на якорь. Стража, проверив судно, поймет, что все идёт по плану и доложит обо всем своему лорду. Затем ты, я, Альфа и ещё несколько рыцарей отправятся в его замок. Остальные воины под покровом ночи прибудут в порт и разберутся с охраной, а затем присоединятся к нам. Нашей задачей будет лишь отвлечь внимание Франка на себя… Как тебе мой план?

– Думаю, так и поступим, – ответила леди Натали.

Услышав свое имя, мирно спящая волчица подняла голову и посмотрела в сторону своей хозяйки. Убедившись, что все в порядке, она снова завалилась на бок, гулко ударив броней о деревянный пол судна.

– Вы посмотрите на нее, все-то она понимает…, – попыталась хоть как-то подбодрить свою сестру леди Аврора.

Волчица, не поднимая головы, громко зарычала и царапнула лапой пол.

– Молчу-молчу! И слова сказать уже нельзя…, – Аврора вновь посмотрела на Альфу.

Леди Натали и Аврора громко рассмеялись. У леди Натали было легко на душе, как будто, там на землях «песчаных рыцарей», ее ждало что-то хорошее. Она не чувствовала никакого страха от предстоящего штурма замка. Почему-то королева была уверена в том, что все закончится хорошо. Впервые за многие месяцы отсутствия ее мужа ей казалось, что пришло время им снова встретиться. Леди Натали все это время верила, что король жив, не допуская даже мысли о его смерти. Королева всегда прислушивалась к своей интуиции, которая не раз позволяла ей одержать верх над своими противниками. Разум твердил: «Он погиб, уже столько времени прошло», а внутренний голос убеждал в обратном. Преодолев «морскую преграду» и придерживаясь плана Авроры, королева и ее свита сошли на берег и отправились в замок Франка. Городские стражи и рыцари, патрулирующие на стенах города, внимательно наблюдали за каждым их движением. Немного не рассчитав время в пути, из-за плохой погоды корабль Ее Высочества прибыл на день позже намеченного срока. До заката оставалось меньше часа, это время должна была продержаться королева до наступления основных войск. Глубоко в душе она надеялась, что это всего лишь слухи, злые языки хотели опорочить честь лорда, который служил ей верой и правдой, будучи лекарем, главным советником и лучшим другом короля. То, что их не атаковали по прибытии в порт, давало надежду на благополучный исход. Но это был лишь искусный ход противника, который подразумевал при минимальных потерях захватить королеву в плен, а затем убить на глазах изумлённой толпы, доказав свое превосходство над беспомощностью леди Натали. Когда они добрались до замка, солнце спряталось за горизонт. Воины леди Натали должны были начать захват порта. Один из стражников, охраняющих главный вход и лестницы, идущие на стены замка, обратился к гостям:

– Ваше Величество, король Франк ждёт вас! Пройдите в центральный коридор.

– Король Франк? – гневно переспросила Леди Натали.

– Простите, миледи, но теперь он – наш король…, – чуть слышно произнес рыцарь и вернулся на пост.

Следуя в указанном направлении, королева с ее сопровождающими направились в тронный зал. Дойдя до железных дверей, они остановились.

– Я требую открыть двери! – крикнула леди Натали.

Конвой, скрестив бердыши, перекрыл проход.

Бердыш - старинное оружие, топор на длинном древке, с лезвием в форме полумесяца.

– Я ваша королева! Немедленно открывайте! – достав свой меч, крикнула леди Натали и направила острие на одного из рыцарей.

– Впустите их! – послышался голос Франка.

Покорно расступившись в стороны, стражники освободили путь и открыли двери.

Леди Натали выпалила с порога:

– Что ты тут устроил? Я назначила тебя лордом этих земель! Никто не давал тебе права провозглашать себя королем!

– Я больше не нуждаюсь в вашем разрешении, у меня достаточно союзников и ресурсов для достижения моей цели. А цель у меня одна – стать единовластным правителем. После вашей публичной казни, я вернусь в Норман и займу свое законное место на троне.

– Франк, ты что, совсем выжил из ума? Или может тебя околдовали? Перед тобой твоя королева!

– Я в здравом уме и прекрасно осознаю, что делаю, леди Натали. Ты привела Альфу и нескольких рыцарей напрасно, поверь, это тебя не спасет!

– Ты ответишь за предательство! – леди Натали достала свой меч.

– Стража! – крикнул Франк.

Через центральный вход в тронный зал вбежало несколько десятков рыцарей в полном обмундировании, они окружили гостей. Франк, воспользовавшись моментом, спешно покинул комнату и направился в свои покои.

По пути он встретил начальника караула:

– Где Кристиан? – спросил Франк.

– Я не знаю, милорд…

– Найдите ее и не спускайте с нее глаз, ни один волосок на ее голове не должен пострадать, пока я буду заниматься своими делами! Вы слышали? Головой за нее отвечаете!

– Да, Ваше Величество! – ответил начальник караула.

Тем временем леди Кристиан, узнав о визите королевы, приступила к осуществлению последней фазы своего плана. Забрав золото и воспользовавшись секретным туннелем, она выбралась за городские стены. Спрятав мешок с золотыми в заранее приготовленном месте, она переоделась, испачкала лицо грязью и направилась в лес, неподалеку должна была быть лачуга, больше напоминающая шалаш, чем дом. Но таков был замысел. Нужно было всего лишь переждать. Быстро темнело, ориентироваться в лесу ночью намного сложнее, Кристиан этого не учла. Сбившись с намеченного маршрута, она пошла прямиком к заброшенной деревне…

Рейтинг@Mail.ru